Linfedema: Nociones básicas

Autor: OncoLink Team
Contribuidor de contenido: Andrea Branas, MSE, MPT, CLT & Joy Cohn, PT, DPT, CLT
Fecha de la última revisión:

¿Qué es el linfedema?

El linfedema es una inflamación crónica que ocurre cuando el líquido linfático no se está moviendo bien y el líquido lleno de proteínas se acumula en los tejidos. 

El sistema linfático está compuesto de ganglios y vasos linfáticos. Los vasos linfáticos corren paralelos a los vasos sanguíneos. El sistema linfático ayuda a controlar el volumen de líquido y a combatir la enfermedad. Los ganglios linfáticos y los vasos sanguíneos drenan el exceso de líquido de todo el cuerpo y lo devuelven a la sangre cerca del corazón. Los ganglios linfáticos filtran los virus, las células moribundas, las materias extrañas y las bacterias para combatir las infecciones. El sistema linfático también recicla proteínas en todo el cuerpo. El linfedema se desarrolla lentamente a menos que haya un trauma o una infección en el área del cuerpo donde los nódulos y los vasos linfáticos no funcionan.

Tipos de linfedema

Algunas personas nacen con un sistema linfático que funciona mal. Esto se llama linfedema primario. El linfedema también puede producirse como resultado de daños, como un traumatismo, una cirugía o radiación para el tratamiento del cáncer, en los nódulos o vasos linfáticos. Las venas de las piernas dañadas o un historial de coágulos de sangre pueden causar una acumulación de sangre y líquido en los pequeños vasos del cuerpo y avanzar hacia el sistema linfático. Todas estas son causas de linfedema secundario.

Riesgo de linfedema

El riesgo de desarrollar linfedema aumenta a medida que aumenta el número de ganglios linfáticos extirpados, que reciben radioterapia, que tienen sobrepeso, que tienen cáncer activo o que tienen una infección/lesión en la parte del cuerpo con riesgo de hincharse. No toda la hinchazón del cuerpo es un linfedema. Asegúrese de hablar de la hinchazón en cualquier parte del cuerpo con su médico, enfermera o terapeuta, incluso si la hinchazón aparece y desaparece. Para obtener más información sobre el riesgo de linfedema, consulte e lartículo sobre la reducción del riesgo de linfedema.

¿Cuáles son algunos signos de desarrollo de linfedema?

Los signos de desarrollo de linfedema incluyen una lenta progresión de la hinchazón, que típicamente comienza en el extremo más alejado de la extremidad (manos y pies) y luego sube por el brazo o la pierna. La piel puede tener marcas (cuando se presiona con el dedo en el área, la hendidura permanece). En el estadio I, esta hinchazón puede reducirse con la elevación. En los linfedemas de estadio II y III, hay un endurecimiento progresivo de los tejidos en el área afectada. Con el aumento de la hinchazón rica en proteínas, existe el riesgo de crecimiento e infección bacteriana.

¿Qué cambios en la piel se observan con el linfedema?

Los cambios en la piel pueden ocurrir con el desarrollo del linfedema. Las infecciones locales, a menudo llamadas "celulitis", pueden hacer que la extremidad se enrojezca, se caliente, duela y se hinche. Esta infección puede propagarse rápidamente, por lo que el diagnóstico y el tratamiento tempranos son la clave para mantener la infección y la hinchazón bajo control.

El linfedema puede ser un edema con o sin marcas (hinchazón). El edema de marca está presente cuando se deja una marca en la piel al aplicar presión con un dedo, mano u objeto. Esto se ve a menudo con una reciente acumulación de líquidos y proteínas.

La hiperqueratosis y los papilomas también pueden verse en alguien con linfedema. La hiperqueratosis es un sobrecrecimiento de la piel como un callo muy grueso. Los papilomas son crecimientos elevados similares a verrugas que pueden aparecer en la piel de personas con linfedema de larga duración.

¿Cómo se diagnostica el linfedema?

Sus antecedentes médicos son la clave para el diagnóstico del linfedema. Su proveedor examinará sus antecedentes desde el diagnóstico de cáncer hasta el tratamiento, junto con cualquier cirugía o antecedente médico anterior. Estos factores se utilizarán para ayudar a determinar su riesgo de linfedema

Los proveedores utilizarán herramientas clínicas y de diagnóstico para determinar un diagnóstico específico de linfedema. Algunas de estas pruebas también se utilizan para descartar otras causas de la hinchazón.

  1. El aspecto y la sensación de la piel.
  2. El signo de Stemmer es un signo que indica un endurecimiento o pérdida de flexibilidad de los pliegues de la piel en la parte superior de los dedos de los pies y de las manos. La piel no puede ser pellizcada y levantada o es difícil de levantar. Un signo de Stemmer negativo NO indica que no hay linfedema.
  3. Hinchazón en la extremidad. La hinchazón puede determinarse mediante unos pocos métodos, pero la mayoría de los proveedores tomarán medidas alrededor de su brazo o pierna en puntos estándar a lo largo de ambas extremidades. Por ejemplo, a los pacientes con linfedema de brazo se les pueden medir los nudillos, la muñeca, el codo y la parte superior del brazo. Compararán ambos lados para determinar si uno es más grande que el otro.
  4. Las pruebas de diagnóstico como la ecografía Doppler, la linfocentellografía, la tomografía computarizada y la resonancia magnética son ejemplos de algunas de las pruebas que pueden utilizarse para determinar si existe un linfedema. Estas pruebas también se utilizan para descartar una infección local (flebitis) o un coágulo de sangre (TVP) como causa de la hinchazón. Se pueden hacer radiografías, gammagrafías óseas o análisis de sangre para descartar una recurrencia del cáncer.

Cuando estos exámenes son negativos por otras causas, los antecedentes del paciente y el examen físico suelen ser suficientes para hacer el diagnóstico de linfedema

Las pruebas específicas del sistema linfático se reservan generalmente para los casos en que el diagnóstico no está claro o si es necesario obtener información más específica sobre la estructura linfática. Las pruebas de diagnóstico pueden incluir linfoscintigrafía, ecografía, tomografía computarizada o resonancia magnética. La linfocentellografía es una prueba de medicina nuclear en la que se inyecta un agente en el sistema linfático. Este líquido es seguido a medida que es transportado a través del cuerpo y es usado para determinar la estructura y función del sistema linfático. La ecografía puede visualizar los ganglios linfáticos agrandados. Las tomografías computarizadas (TC) son útiles para buscar crecimientos de tejido blando en los nódulos linfáticos o para determinar enfermedades metastásicas.

¿Cuáles son los estadios del linfedema?

Hay 4 estadios de linfedema basadas en el tiempo que el líquido ha estado en la parte del cuerpo y qué tipo de cambios se ven como resultado del líquido.

En la etapa previa, también llamada etapa de latencia, el cuerpo comienza a tener problemas para mover el líquido linfático en la zona dañada. Es posible que empiece a tener síntomas como que la ropa le quede demasiado ajustada o que sienta dolor en la zona. El linfedema es tratable y reversible en este estadio. 

En el estadio I, hay muy poca hinchazón. La hinchazón que existe puede ir y venir. En este estadio, se dice que el linfedema es reversible. Puede haber momentos en los que NO hay hinchazón.

En el estadio II, hay considerablemente más hinchazón, porque el líquido está en los tejidos. En este estadio, hay una evidente hinchazón de la extremidad. La piel puede sentirse más tensa y puede ser brillante. El tejido también puede sentirse grueso y firme al tacto. El tejido puede formar marcas cuando se presiona. Estos cambios son causados por el tejido cicatrizado, o fibrosis, que se empieza a formar. El líquido PUEDE ser movido fuera del tejido, pero no sucederá sin ayuda externa.

El linfedema en estadio III es una acumulación severa y prolongada de edema o hinchazón en la parte del cuerpo. La piel puede endurecerse con una sensación de cuero. El color de la piel puede volverse más oscuro con un tono marrón. También puede haber papilomas de la piel, que son pequeños bultos que se forman en la piel y que pueden dejar escapar líquido. Este estadio se denomina elefantiasis linfática. No es posible para el cuerpo eliminar el líquido por sí mismo. Incluso con una terapia intensa, este líquido es difícil de eliminar. Sin embargo, como la piel es un órgano tan dinámico, los cambios y el ablandamiento de los tejidos pueden verse con el tratamiento. Más información sobre el tratamiento del linfedema.

Recursos para obtener más información

National Lymphedema Network

Lymphoedema Association of Australia

 

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Referencias

American Cancer Society. What is Lymphedema. 2020. 

NCCN. What you Should Know About Lymphedema. 

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