VPH: Los fundamentos

Lara Bonner Millar, MD & Carolyn Vachani, RN, MSN, AOCN
The Abramson Cancer Center of the University of Pennsylvania

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¿Qué es el VPH?
Los virus de papiloma humano (VPH) son virus comunes nombrados por su capacidad de causar verrugas, también conocidas como papilomas. Esto es un poco engañoso, sin embargo, pues no todos los tipos de VPH causan verrugas. Hay más de 150 tipos de VPH, de los cuales cerca de 40 se pueden transmitir sexualmente. La infección genital de VPH es muy común. Los individuos activos sexualmente tienen un riesgo del 80-85% de la infección con VPH en algún momento en sus vidas. En cualquier hora dada, tantas como 20 millones de personas en los Estados Unidos se piensan tener una infección activa de VPH. La mayoría de las cepas de VPH no causan problemas, pero cerca de 30 cepas pueden conducir al cáncer. Las infecciones de VPH afectan la piel, los órganos genitales, y el orofaringe (boca/garganta), y se propagan a través de contacto de piel-a-piel con algún sexo genital, masturbar, o sexo oral, vaginal o anal con otra persona (de cualquier sexo) que tenga VPH. Una persona que tiene VPH muy probablemente no demostrará ninguna muestra del virus. Debido a esto, la gente no esta inconsciente que está infectada.
Riesgo alto contra riesgo bajo
Las diversas cepas de VPH se clasifican como de riesgo bajo o de riesgo alto. Los VPH de riesgo bajo (es decir, VPH-6 y VPH-11) pueden causar verrugas genitales o ningunos síntomas. Los tipos 16 y 18 de VPH son ejemplos de cepas de riesgo alto y son la causa de cerca de 70 por ciento de cánceres cervicales. Sin embargo, la mayoría de las mujeres con VPH no desarrollan el cáncer cervical. Es importante saber que la gran mayoría de infecciones con VPH de riesgo alto desaparecen por si mismo (son despejadas por el sistema inmune, generalmente en el plazo de 2 años), y por lo tanto no conducen al cáncer.
La infección con VPH de riesgo alto puede o no puede causar síntomas. Sin embargo, si la infección persiste por años, puede conducir a la displasia cervical, a los cánceres de la cerviz, y a formas más raras de cáncer, incluyendo cáncer vulvar, vaginal, y anal en mujeres. En hombres, puede conducir a los cánceres del ano y del pene. La cópula vaginal y la penetración anal aparecen ser los modos de transmisión más eficientes, pero no son necesarios para transmitir el virus. El contacto genital de piel-a-piel y el sexo oral pueden propagar el virus también. ¡El masturbar con una pareja puede incluso ser suficiente para transmitir el virus, como el VPH se puede detectar en las yemas de los dedos de mujeres y hombres que tienen verrugas genitales!
En ambos géneros, el VPH se ha asociado al carcinoma de la célula escamosa de la cabeza y del cuello, particularmente dentro de la orofaringe (áreas en la parte posterior de la boca, la base de la lengua y amígdalas). Mientras que la mayoría (el 75%) de cánceres de la cabeza y del cuello son VPH-negativos y se consideran en personas más viejas o que tienen una historia o un uso del alcohol y/o del tabaco, los cánceres de la cabeza y del cuello asociados al VPH tienden a afectar a individuos más jóvenes que no tienen una historia fuerte de fumar o del consumo del alcohol. De hecho, el VPH asociado a los cánceres de la cabeza y del cuello están en la subida, mientras que los índices de los cánceres de la cabeza y del cuello relacionados con fumar y alcohol están disminuyendo. El VPH se puede transmitir al área de la cabeza y del cuello durante el sexo oral. Los expertos no saben todas las maneras que el VPH puede ser transmitido, y los estudios están investigando si el besarse profundamente puede transmitir el virus a la orofaringe.
La infección de VPH anal es común entre los hombres que toman parte de la cópula anal receptiva con otros hombres (el riesgo se aplica sin embargo a cualquier persona que toma parte en la cópula anal receptiva). Debido a este riesgo creciente, algunas clínicas realizan la prueba Papanicolaou anal en individuos de riesgo alto para determinar si hay cambios precancerosos.
Despejando la infección
¿Porqué los sistemas inmunes de algunas personas despejan la infección, mientras que otros no pueden y los ponen así a riesgo para el cáncer? La realidad es que no sabemos de seguro, pero sabemos que el fumar es una variable que aumenta el riesgo de que el sistema inmune no despeje el virus. ¡El humo actualmente se excreta a través del tejido fino de la cerviz! Otros factores en mujeres (pues ésta es la población en quien la mayor parte de la investigación se ha hecho) incluyen partos múltiples, uso del anticonceptivo oral a largo plazo y posiblemente la inflamación crónica, aunque no sabemos exactamente porqué estos factores aumenta el riesgo.
Parece que el sistema inmune puede despejar la infección activa, pero que el virus va inactivo y puede ser reactivado en tiempos de inmunidad baja. La gran mayoría (más del 90%) de infecciones se despejarán por si mismas, pero la gente con infecciones activas que persisten después de 2 años está en riesgo más alto de la progresión al cáncer. La llave es que estas mujeres (pues no probamos actualmente para VPH en hombres) necesitan ser vigilantes con las visitas de seguimiento y la prueba de Papanicolaou anual para permitir que cualquier cambio precanceroso sea detectado temprano, cuando es más fácil de tratar.
Prevención de la infección de VPH
Los factores de riesgo para la infección de VPH incluyen actividad sexual, aunque esto no se limita a la cópula. Las personas en un riesgo más alto para la infección de VPH incluyen ésos con una historia de muchas parejas sexuales (o de parejas con muchas parejas), edad temprana de la primera relación sexual, y una historia de otras infecciones transmitidas sexualmente. La infección de VPH puede ocurrir en las áreas genitales de ambos hombres y mujeres que están cubiertas por un condón de látex, así como en las áreas que no están cubiertas, por ejemplo el escroto y la vulva. El grado de protección proporcionado por los condones en la prevención de la infección de VPH es desconocido, pero el uso del condón y el uso de una barrera oral (durante el sexo oral) pueden bajar el índice de la transmisión del VPH. De interés, los hombres que son circuncidados tienen un índice más bajo de la infección de VPH (y índices más bajos de ciertas otras enfermedades transmitidas sexualmente), aunque la circuncisión no se recomienda específicamente para la prevención de VPH. La vacuna de VPH, sin embargo, se recomienda como prevención (véase abajo).
Como la mayoría de los sistemas inmunes de las personas pueden despejar el virus, el riesgo de la transmisión puede ser más bajo para las parejas que esperan más tiempo para tener relaciones sexuales o que tienen períodos más largos de abstinencia entre las relaciones, así dando a sus cuerpos tiempo para despejar cualquier infección antes de incorporar una nueva relación sexual. El riesgo es más bajo para las parejas que son monógamas por un plazo largo, también. La infección de VPH dura generalmente cerca de 1 año en mujeres y puede ser tan corta como 6 meses en hombres, pero ésta puede variar dependiendo de la cepa. Tiempos más cortos entre las relaciones sexuales pueden permitir que la infección se riegue entre las sociedades, mientras que períodos más largos de abstinencia permiten a la infección despejarse entre las relaciones sexuales.
Vacuna de VPH
La vacuna de VPH protege contra la infección por ciertas cepas de VPH que pueden causar el cáncer cervical y las verrugas genitales.
Dos vacunas, Gardasil y Cervarix, están actualmente disponibles para prevenir el cáncer cervical en niñas y mujeres jóvenes. Estas vacunas no tratan al cáncer cervical, y las mujeres que reciben la vacuna deberían todavía recibir las pruebas de Papanicolaou rutinarias. Ambas vacunas protegen contra el VPH-16 y VPH-18, los dos tipos de VPH que son responsables de la mayoría de los casos de cáncer cervical. Además del VPH-16 y 18, Gardasil también protege contra los VPH-6 y VPH-11, que causan el cerca de 90% de las verrugas genitales. Ninguna de las dos vacunas protege contra todos los tipos de VPH, que es la razón porqué la prueba de Papanicolaou sigue siendo necesaria. Gardasil fue aprobado para las mujeres entres las edades de 9-26 años para proteger contra el cáncer cervical y las verrugas genitales y los hombres entre las edades de 9 a 26 años para prevenir las verrugas genitales. Cervarix fue aprobado para las mujeres entres las edades de 10 a 26 años para ayudar a proteger contra el cáncer cervical, pero como no protege contra las cepas que causan verrugas, no fue aprobado para el uso en hombres.
La inmunización rutinaria de VPH se recomienda para y las muchachas de 11 - 12 años. La vacuna se da en 3 inyecciones sobre un período de 6 meses. Los efectos secundarios más comunes son desmayos, vértigos, náusea, dolor de cabeza, y reacciones de la piel en el sitio en donde la inyección fue dada.
Mientras que la vacuna de VPH se cree prevenir el cáncer cervical, porque las cepas que causan el cáncer cervical también causan otras formas de cáncer, se estima que el 40% de cáncer vulvar, el 60% de cáncer vaginal, y el 80% de cáncer anal se pueden prevenir por la vacunación contra el VPH-16 y 18. Los resultados de estudios de la vacunación para prevenir la infección no-cervical de VPH no están todavía disponibles.
Es importante recordar que la vacuna de VPH no protege contra todos los tipos de VPH o de otras infecciones transmitidas sexualmente tales como VIH.
Prevención del cáncer
El cáncer cervical es el segundo cáncer más común en mujeres por todo el mundo. Aproximadamente 500,000 casos nuevos se diagnostican anualmente por todo el mundo, sobre todo en países en vías de desarrollo. En los Estados Unidos, se estima que hay cerca de 12,000 casos de cáncer cervical diagnosticadas anualmente. La detección temprana con la prueba de Papanicolaou ha dado lugar a un índice de cáncer cervical más dramáticamente bajo en muchas naciones desarrolladas, pero los países con pocos recursos se retrasan muy detrás en bajar la incidencia de esta enfermedad.  
La vacuna de VPH no protege contra todos los tipos de VPH que conducen al cáncer cervical, por lo tanto las mujeres todavía deben recibir los exámenes de detección temprana regular, incluso después de recibir la vacuna. Los exámenes de detección temprana deben incluir exámenes de Papanicolaou regulares para buscar por anormalidades, que pueden incluir lesiones precancerosas y cancerosas, así como un examen pélvico manual para examinar el área genital entera.
Además de la prueba de Papanicolaou, la prueba de VPH se puede hacer en las células cervicales para identificar tipos de riesgo alto de VPH que pueden estar presente. La prueba de la ADN de VPH es aprobada para la prueba de seguimiento en mujeres con resultados inciertos del Papanicolaou y para la investigación general del cáncer cervical en mujeres sobre la edad de 30 años cuando está hecha junto con una prueba de Papanicolaou. No hay prueba de detección temprana aprobada para encontrar muestras tempranas del cáncer del pene, vulvar, de la cabeza y del cuello, o anal. Sin embargo, según lo mencionado previamente, los hombres que toman parte en la relación sexual anal receptiva pueden beneficiar de la prueba de Papanicolaou anal. Aprenda más sobre este examen de detección temprana anal en el sitio de Web del Grupo de la Investigación y del Tratamiento de la Neoplasia de UCSF.
Tratamiento
No hay tratamiento médico para las infecciones de VPH, pero las lesiones y las verrugas cervicales que pueden resultar de infecciones de VPH son tratables. Las opciones para tratar las lesiones cervicales precancerosas incluyen la criocirugía (congelar), el procedimiento de excisión electroquirúrgica con asa (LEEP, por sus siglas en ingles), que implica usar un anillo especial para quitar las células anormales, y conización, el retiro quirúrgico de un pedazo cónico de la cerviz. Las verrugas de la piel se pueden tratar con cremas de prescripción o el congelar.
El tratamiento de los cánceres relacionados con el VPH depende del sitio del cuerpo afectado y de la etapa en la diagnosis. Hablando en general, las lesiones muy tempranas se pueden tratar con la cirugía solamente (o en algunos casos, radiación solamente). Casos más avanzados pueden requerir el tratamiento de multimodalidad, significando una cierta combinación de cirugía, radiación, y/o quimioterapia. De interés, los cánceres orofaringeales VPH-positivos se creen ser biológicamente diferentes de los cánceres de la cabeza y del cuello que no contienen VPH. Varios estudios han encontrado que la gente con los tumores VPH-positivos de la cabeza y del cuello tienen sobrevivencia perceptiblemente mejorada después de experimentar el tratamiento. Sin embargo, no está claro si esto significa que estos tipos de tumores se deben tratar diferentemente de tumores VPH-negativos. Ésta es una pregunta de interés para muchos investigadores.
Conclusión
Los virus de VPH son extremadamente comunes en la población en general y pueden ser propagados por el contacto de piel-a-piel, incluyendo todas las formas de contacto sexual. La mayoría de las infecciones de VPH son despejadas fácilmente por el sistema inmune del cuerpo, pero algunas pueden persistir, y son éstas que pueden conducir al cáncer. Todavía no entendemos completamente porqué alguna gente no puede despejar el virus o todas las maneras que el virus puede ser propagado. Cuando persisten las infecciones “de riesgo alto” de VPH, tienen el potencial de causar el cáncer de la región anal y genital, así como de la cabeza y del cuello. La meta de la vacunación de VPH es prevenir la infección con el virus, que debe, alternadamente, disminuir la ocurrencia del cáncer cervical, pero la vacunación no es una “curación completa” pues las vacunas no cubren todas las cepas del virus. También permanece ser visto si la vacunación de VPH puede prevenir otras formas de cáncer también.
Referencias y lectura adicional
CDC HPV Topic Site
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McGill University HITCH Cohort Study.
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News
In Stockholm, 93 percent of tonsillar cancers were HPV-positive in 2006-2007

Oct 18, 2010 - Changing sexual practices, including increased oral sex, multiple sex partners, and an early start of sexual activity, are behind an epidemic of oropharyngeal squamous cell carcinoma (OSCC) linked to sexually transmitted human papillomavirus (HPV), according to an article in the November issue of Emerging Infectious Diseases.



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