Fatiga Relacionada al Cáncer

Carolyn Vachani, RN, MSN, AOCN
Abramson Cancer Center of the University of Pennsylvania
Ultima Vez Modificado: 3 de abril del 2013

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¿Qué es la fatiga relacionada al cáncer?

Aunque los profesionales de cuidado de salud médica hablan con frecuencia sobre la fatiga, oigo raramente a los pacientes describir esta sensación como “fatiga”. Los pacientes la conocen como la sensación de estar exhaustos, sentirse totalmente agotados, incapaz de concentrarse, sentirse “pesados”, y sobretodo, sentirse más cansados que jamás en su vida. Es el proveedor de cuidado medico que entonces explica que esto es la fatiga relacionada al cáncer.

La fatiga es uno de los síntomas más comunes experimentados por los pacientes de cáncer. Los estudios han divulgado que 17 a 99% de pacientes experimentan fatiga en algún momento durante su tratamiento. La razón de esta gama grande es que la definición de la fatiga varia en estos estudios, como también lo hace el grado y el tipo de tumor, y el tipo de tratamiento. Además, la fatiga es muy subjetiva. Es decir, es una experiencia personal, y es diferente para cada persona que la experimenta. En el 2000, la Red Comprensiva Nacional del Cáncer desarrolló la definición siguiente de la fatiga relacionada al cáncer (CRF, por sus siglas en ingles): “un sentido persistente, subjetivo de cansancio que es relacionado con el cáncer o el tratamiento del cáncer que interfiere con el funcionamiento usual.” Este sentido de cansancio no se releva con el descansar y no se relaciona generalmente con una cantidad excesiva de actividad. Muchos pacientes lo describen como sentirse con los “huesos cansados”. Se sienten físicamente, mentalmente, y emocionalmente drenados.

Como usted puede imaginarse, este agotamiento tiene un gran impacto en la calidad de vida de una persona. Desafortunadamente, muchos pacientes ven esto como “esperado para el curso de la enfermedad” y no buscan ayuda de sus proveedores de cuidado medico. Por otra parte, muchos proveedores de cuidado medico pueden hacer poco más que recomendar el descanso, que la investigación ha encontrado no es particularmente provechoso. Este artículo repasará algunos de las intervenciones demostradas de ayudar y de las que han demostrado promesa en estudios pequeños de investigación.

La fatiga puede fluctuar durante la diagnosis del cáncer, con “días buenos” y “días malos”. Los pacientes que están recibiendo la quimioterapia típicamente tienen generalmente un pico en la fatiga 4-5 días después del tratamiento, o cuando las cuentas de sangre están más bajas (nadir). Para los pacientes que reciben la radiación, la fatiga tiende alcanzar un pico en el final del tratamiento, mejorando dondequiera a partir de 1-3 meses después de terminar la terapia. Éstos pueden ser los marcos de tiempo normales, pero muchos pacientes divulgan fatiga que persiste por años después de la terapia, aunque el cáncer esté en remisión. Los pacientes que experimentan la quimioterapia, la radioterapia, y/o trasplantes de la médula ósea/ célula de vástago, tan bien como ésos con una diagnosis terminal, sufren a menudo la mayoría de la fatiga.

¿Qué causa la fatiga relacionada al cáncer?  

Solamente dos intervenciones han sido probadas ser eficaces en estudios clínicos grandes: corrección de la anemia y el ejercicio. Una razón por la cual ha sido difícil evaluar las terapias nuevas es debida a una carencia de comprensión de la causa exacta de la CRF, tan bien como la carencia de un modelo animal en el cual hacer estudios preliminares. ¡Usted no puede pedir que un ratón clasifique su fatiga exactamente! Los investigadores han encontrado varias anormalidades que se relacionan con la CRF, pero es incierto si estos cambios causan realmente la CRF o apenas son asociados a ella. Hay varias condiciones médicas y sicosociales que pueden causar la fatiga o el aumento de la CRF (véase la tabla 1). Si se determina que un paciente tiene una o más de estas condiciones, las condiciones se deben tratar primero que nada.  

Tabla 1

Condiciones médicas asociadas a la fatiga

Condiciones sicosociales asociadas a la fatiga

Anemia

Desórdenes de la tiroides

Ansiedad
Dolor

Deficiencias alimenticias

Depresión
Infección

Falta renal (del riñón)

Problemas o privación del sueño

Enfermedad cardiaca (corazón) o pulmonar (del pulmón)
Efecto secundario de algunos medicamentos

Carencia de ayuda social

Habilidades de lidiar pobres

Hay varias otras teorías en cuanto a porqué los pacientes del cáncer sufren de la fatiga. El primer implica los citoquinos, que son proteínas lanzadas por las células que actúan como mensajeras para el sistema inmune. Estas proteínas regulan muchas funciones de nuestro sistema inmune, incluyendo la inflamación, la función inmune, y el estímulo de la producción de todas las células de sangre. Los investigadores han encontrado que el cáncer causa un aumento en el lanzamiento de ciertos citoquinos, y los niveles de estos citoquinos son encontrados ser más altos en la gente que experimentaba la CRF, sugiriendo que estos podrían ser una causa. También, se sabe que algunos cánceres hacen a la gente tener “consumo de energía de descanso” más alto, es decir, ellos queman más calorías durante el descanso que alguien sin la enfermedad, y requieren así más energía para realizar sus actividades diarias. Una disminución de la producción de ciertas hormonas también se ha encontrado en pacientes con la CRF, que puede contribuir a la sensación de fatiga. Éstas son todas teorías, y no se ha probado ninguna ser la causa. De hecho, no hay una sola causa probable, pero puede ser una combinación de factores.

Se entiende que una carencia de actividad física puede agravar o causar la fatiga. Esto puede ser porque  los músculos sin condicionamiento requieren a la persona ejercer más energía y esfuerzo para realizar una tarea. Por esta razón, el ejercicio se ha estudiado como una medida preventiva y se ha demostrado sobre todo trabajar lo más mejor posible cuando está comenzado antes del comienzo de la fatiga.

¿Cómo podemos ayudar a relevar o a prevenir la fatiga?

Primero hablemos de las dos intervenciones que han tenido la mayoría de evidencia de éxito en estudios clínicos: corrección de la anemia y el ejercicio.

Anemia

La anemia se define como un nivel de hemoglobina debajo de 12 g/dl, y los síntomas incluyen: sentirse corto de respiración o tener dificultad al respirar teniendo que hacer esfuerzo, y fatiga. La anemia puede tener varias causas en un paciente con cáncer, incluyendo: sangría, implicación de la médula ósea de la enfermedad, quimioterapia, radioterapia, disfunción del órgano (enfermedad del corazón, del pulmón, del hígado o del riñón), o deficiencias alimenticias. La anemia se cree ser un factor que contribuye a la fatiga, y su corrección ha aliviado la fatiga en estudios clínicos. Una manera de corregir la anemia es con el uso de transfusiones de sangre; en algunos casos, éste puede ser el mejor método, particularmente si el paciente está sangrando o tiene síntomas. A pesar de muchos protectores seguros, las transfusiones de sangre no son sin riesgo y pueden conducir a la transmisión de virus, de reacciones alérgicas, y de daño al pulmón.

En el caso de la anemia que se desarrolla sobre el curso de la terapia del cáncer, la anemia puede ser corregida a menudo estimulando la médula ósea para hacer más células de sangre rojas.

En nuestros cuerpos, una disminución de la cuenta de sangre roja o la hemoglobina hace que los riñones lancen una proteína llamada eritropoyetina, que alternadamente estimula la médula ósea para hacer más células de sangre rojas. Las versiones sintéticas o artificiales de la eritropoyetina pueden también estimular la misma respuesta. Éstas a veces se llaman los factores del crecimiento, e incluyen alpha darbepoetin (Aranesp®) y alpha epoetin (Procrit®) (otros tipos están disponibles en países con excepción de los Estados Unidos).

Han habido varios estudios clínicos grandes que evalúan los efectos de estos factores de crecimiento en la fatiga. La corrección de la anemia dio lugar a disminución de la fatiga y a un aumento en la calidad de vida. Tiene sentido que estos cambios positivos eran más grandes en los pacientes en cuales los tumores también respondieron a la terapia, pero los estudios también encontraron que un aumento en la hemoglobina en ésos con enfermedad progresiva también dio lugar a una mejoría en la calidad de vida, comparado a los pacientes con una hemoglobina más baja. La corrección de la anemia es una intervención en el tratamiento de la fatiga, pero no cada paciente del cáncer con fatiga tiene anemia.

Ejercicio

Sin ninguna duda, cuando esta intervención fue sugerida primero, la gente pensó probablemente que era ridícula. ¿Cómo puede usted pedir a alguien con este nivel de fatiga que haga ejercicio? Bien, muchos estudios han probado que el ejercicio mejora los grados de la fatiga y la calidad de vida total. Ahora, esto no significa que corra un maratón, sino se refiere a hacer algún ejercicio ligero, tal como tomar una caminata, hacer algunos ejercicios de los brazos simples como levantar latas de sopa, marchar en lugar, natación no-vigorosa, o pedalear una bicicleta estacionaria. Los estudios sobre el ejercicio comenzaron lo más a menudo posible antes o temprano en el curso de la terapia del cáncer en un esfuerzo de prevenir la fatiga.

Puede ser mucho más duro comenzar un programa una vez que la fatiga haya comenzado, pero no es imposible. Los pacientes que están experimentando ya fatiga pueden comenzar con una caminata corta y aumentar la distancia cada día. Puede ser provechoso pedir que alguien camine con usted como estímulo. Una caminata a un parque o a un jardín agradable puede ayudar a una persona a relajarse y a borrar su mente de las preocupaciones.

Conservación de energía

El descanso se recomienda comúnmente como manera de tratar la CRF, pero a menudo no ayuda. Una manera de la cual el descanso puede ayudar es con la conservación de energía y el planeamiento de actividades. Esto es, planear y ahorrar su energía para cuando usted la desea o necesita más. Por ejemplo, si su hijo está jugando en un juego de fútbol en la tarde y usted realmente desea ir, tómelo fácil por la mañana y conserve su energía para el acontecimiento de la tarde. Recuerde que usted quizás no tenga la energía para permanecer para el juego entero, así que si usted desea estar presente hasta el final, vaya tarde. Otra manera de conservar su energía es pedir ayuda, así que no este asustado de hacerlo. Oigo a menudo a amigos y familia preguntar que pueden hacer para ayudar. La gente no desea estar en el medio, pero desea ser de provecho, y apenas no sabe dónde o cuándo pueden ser de ayuda. Pida que un amigo limpie su casa para usted, prepare una comida para su familia, conduzca los niños a la escuela, o apenas que se siente y converse con usted. Éstos pueden parecer como tareas simples, pero pueden ser extremadamente provechosas para alguien con la CRF.

Los problemas y la privación del sueño pueden agregar a o causar fatiga. Guarde pues un horario de dormir normal cuando sea posible, y hable con su doctor sobre opciones si usted no puede dormir de noche. Evite la cafeína más tarde en el día así que usted sea más probable de dormir en la noche. Vea nuestro artículo sobre el insomnio para más consejos.

Medicamentos

Han habido algunos estudios pequeños que evaluaron una categoría de medicamentos llamados los sicoestimulantes para relevar la fatiga en pacientes con cáncer y otras enfermedades. Estos medicamentos se usan para “estimular” la mente y el cuerpo del paciente, dándole más energía. Varios estudios pequeños han encontrado un aumento en energía con el uso de estos medicamentos, pero no fueron todos probados en pacientes del cáncer. Los medicamentos incluyen: methylphenidate (Ritalin), Modafinil (usado para tratar la narcolepsia), y Pemoline. Hay efectos secundarios a estos medicamentos, incluyendo la pérdida de apetito, problemas con el sueño, vértigos, dolor de cabeza y náusea. Los estudios continúan investigando estos agentes.

Mientras que la depresión y la ansiedad se saben contribuir a la fatiga, el tratamiento con los antidepresivos se ha estudiado. Esta terapia fue encontrada ser solamente provechosa en esos pacientes que sufrían de la depresión verdadera. Es normal tener una reacción de tristeza a una diagnosis del cáncer, pero esto no conduce siempre a la depresión. De hecho, los estudios han encontrado que solamente 25-30% de pacientes con cáncer tienen los criterios para una diagnosis de la depresión. Los corticoesteroides, tales como dexamethasone y prednisone, también se han estudiado. Han demostrado mejorías en la fatiga y la calidad de vida en un estudio, pero este efecto disminuye en un cierto plazo de tiempo. Además, los efectos secundarios del uso de esteroides a plazo largo son un impedimento grande.  

Terapias complementarias

Los estudios pequeños han evaluado el uso de las intervenciones de mente-cuerpo en el tratamiento de la fatiga. Las terapias que han demostrado promesa incluyen la acupuntura, el tacto curativo, la hipnosis, el masaje, el yoga, el extracto estandarizado de lecitina de muérdago, el levo-carnitino, imágenes apuntadas y la relajación. Una desventaja de muchos de éstos es el costo para el paciente si no es cubierto por el seguro medico, sin una garantía de que la terapia trabaje. Tenga cuidado con estas modalidades y hable con su proveedor de cuidado medico antes de comenzarlas. En algunas áreas, los estudios clínicos de estas modalidades pueden estar disponibles sin ningún costo para el participante, así que haga preguntas sobre esto.

Varios programas para la gerencia de la fatiga han demostrado las ventajas de los grupos de apoyo. Los pacientes de cáncer del seno que participaron en un grupo de apoyo tuvieron mejoramiento en el humor y en sus respuestas de lidiar. La gerencia del estrés fue encontrado ser provechoso en estudios, pero de interés, la gerencia del estrés por uno mismo era más provechosa que una sesión de grupo conducida por otra persona.

Estudios clínicos y especialistas

La fatiga relacionada al cáncer puede ser el síntoma que causa la más pena y molestia para muchos pacientes, pero no está siempre en la lista de problemas de los proveedores de cuidado medico. Los pacientes deben hablar con su equipo de cuidado medico sobre tratamientos e intervenciones para ayudar con la fatiga. Investigue sobre los estudios clínicos que evalúan la fatiga. Algunos centros tienen clínicas para la fatiga que se ocupan de este síntoma específicamente.  

Referencias

Mock, V. (2004). "Evidence-based treatment for cancer-related fatigue." Journal of the National Cancer Institute Monograph (32): 112-8.

Mock, V., A. Atkinson, et al. (2000). "NCCN Practice Guidelines for Cancer-Related Fatigue." Oncology ( Williston Park ) 14 (11A): 151-61.

Morrow, G. R., A. R. Shelke, et al. (2005). "Management of cancer-related fatigue." Cancer Investigation 23 (3): 229-39.

National Comprehensive Cancer Network, Cancer-Related Fatigue and Anemia Treatment Guidelines for Patients, Version III, November 2005.

Sood, A. and T. J. Moynihan (2005). "Cancer-related fatigue: an update." Current Oncology Reports 7 (4): 277-82.

Más información

Hoja de consejos sobre la fatiga: Aquí usted encontrará consejos provechosos de nuestras educadoras enfermeras de oncología sobre la fatiga y la anemia relacionada al cáncer. Usted encontrará información que explica que es la fatiga, porqué sucede, cómo se trata, y qué usted puede hacer para prevenir de desarrollarla usted mismo.

Medicamentos para la fatiga: Descubra sobre los medicamentos que se pueden utilizar para ayudar a la fatiga y la anemia relacionada al cáncer o para acortar la duración de la anemia en algunos pacientes del cáncer que reciben radioterapia y quimioterapia.

Más información sobre la fatiga: Incluye la información más última sobre la fatiga y la anemia relacionada al cáncer de las Noticias de Reuters, el Centro de Cáncer Abramson, la cobertura científica de OncoLink de la fatiga y de los asuntos relacionados sobre la anemia relacionada al cáncer, guías de enseñanza especial relacionadas al cáncer, información sobre las causas de la fatiga y de la anemia relacionada al cáncer y acoplamientos al Instituto Nacional del Cáncer, y otros recursos del cáncer.

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