Cáncer del Hígado: Los Fundamentos

S.Jack Wei, MD
Updated by: Lara Bonner Millar, MD
The Abramson Cancer Center of the University of Pennsylvania
Ultima Vez Modificado: 10 de enero del 2011

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¿Qué es el hígado?
El hígado es el órgano sólido más grande del cuerpo y está situado a la derecha del abdomen apenas debajo del diafragma derecho. Los órganos circundantes incluyen la vesícula biliar (situada apenas detrás del hígado), el intestino pequeño, parte del colon (intestino grueso), el riñón derecho, y la cabeza del páncreas. El hígado es triangular en forma y se divide en un lóbulo derecho e izquierdo, el lóbulo derecho cual es el más grande de los dos. Provee varias funciones importantes al cuerpo incluyendo:
  • Filtrando la sangre para quitar y para procesar las toxinas
  • Sintetizando y excretando la bilis, que es importante en el proceso de la grasa de nuestra dieta
  • Ayudando a regular niveles de azúcar en la sangre (glucosa)
  • Produciendo los factores que desempeñan un papel importante en la coagulación de la sangre
El hígado es una estructura muy vascular, contiene una gran cantidad de vasos sanguíneos, y recibe sangre a través de dos sistemas separados: la arteria hepática y la vena porta. La sangre del abdomen y del cuerpo más bajo atraviesa el hígado donde se procesa. Entonces procede a la vena cava inferior y se vacía en última instancia en el corazón. En gran parte, debido a la naturaleza vascular del hígado, es un sitio muy común al cual los cánceres de otras áreas del cuerpo se extienden (también conocido como metástasis).
¿Qué es cáncer del hígado?
Normalmente, las células en el cuerpo crecen y se dividen para substituir las células viejas o dañadas. Este crecimiento es altamente regulado, y una vez que bastantes células se producen para substituir las viejas, las células normales pararán el dividirse. Los tumores ocurren cuando hay un error en esta regulación y las células continúan creciendo incontroladamente. Los tumores del hígado ocurren cuando hay un error en la regulación del crecimiento de cualquiera de las células en el hígado, incluyendo las células mismas del hígado (hepatocitos), las células hepáticas, o los vasos sanguíneos dentro del hígado.
Los tumores pueden ser benignos o malignos. Aunque los tumores benignos crecen incontroladamente, no se desprenden y extienden más allá donde comenzaron y no invaden en los tejidos finos circundantes. Los tumores malignos, sin embargo, invadirán y dañarán otros tejidos finos alrededor de ellos. Pueden también ganar la capacidad de desprenderse de donde comenzaron y extenderse a otras partes del cuerpo (hacer metástasis), generalmente a través de la corriente de sangre o a través del sistema linfático donde se localizan los ganglios linfáticos. En un cierto plazo, las células de un tumor maligno llegan a ser más anormales y aparecen menos como las células normales. Este cambio en el aspecto de las células de cáncer se llama el grado del tumor, y las células de cáncer se describen como siendo bien distinguidas, moderadamente distinguidas, pobremente distinguidas, o no diferenciadas. Las células bien distinguidas aparecen absolutamente normales y se asemejan a las células normales de las cuales originaron. Las células no diferenciadas son células que han llegado a ser tan anormales, que no podemos decir de cuales tipos de células originaron.
Hay un número de tumores benignos del hígado. Los hemangiomas son los tumores benignos más comunes del hígado, y ocurren cuando un tumor benigno, lleno de sangre, se forma dentro del hígado. Otros tumores benignos incluyen adenomas (tumores benignos de los hepatocitos) y hiperplasia nodular focal (un crecimiento localizado de varios tipos de células del hígado). Aunque estos tumores no invaden los tejidos finos circundantes ni hacen metástasis, es a menudo difícil ver la diferencia entre los tumores benignos y malignos en las proyecciones de imágenes radiográficas.
Además de ser un sitio común de metástasis para los cánceres de otros sitios del cuerpo, los cánceres primarios del hígado pueden presentarse dentro del hígado sí mismo. Se conoce al cáncer que se presenta de los hepatocitos como carcinoma hepatocelular (HCC, por sus siglas en ingles). Es el tipo de cáncer primario del hígado más común y explica el alrededor del 70% de todos los cánceres del hígado. Los cánceres que se presentan de los conductos biliares dentro del hígado se conocen como colangiocarcinomas y representan 10-20% de todos los cánceres del hígado. Estos cánceres pueden presentarse de los conductos biliares dentro del hígado (conocidos como colangiocarcinomas intrahepáticos) o de los conductos biliares que conducen lejos del hígado (conocidos como colangiocarcinomas extrahepáticos). Otros tipos de cánceres raros pueden ocurrir dentro del hígado. Éstos incluyen los hemangiosarcomas (tumores llenos de sangre malignos) y el hepatoblastoma (un cáncer raro que se desarrolla en niños muy jóvenes).
¿Qué causa el cáncer del hígado y estoy a riesgo?
Cada año, hay aproximadamente 17,000-19,000 casos de cáncer del hígado en los Estados Unidos con 14,000-15,000 personas muriendo de la enfermedad cada año. El cáncer del hígado es mucho más común en otras áreas del mundo, particularmente en África sub-Sahara y Asia Sur-Oriental. En todo el mundo, el cáncer del hígado es el quinto cáncer más común, con millones de gente afectada cada año. El número de gente que desarrolla el cáncer del hígado está aumentando en el exterior y en los Estados Unidos.
Hay un número de factores de riesgo que se asocian al cáncer del hígado. En los Estados Unidos, el factor de riesgo más común para el cáncer del hígado es cirrosis del hígado. Sesenta a ochenta por ciento de pacientes que presentan con el cáncer del hígado tienen algunas muestras de la cirrosis. La cirrosis resulta de la formación de cicatriz dentro del hígado, lo más comúnmente posible debido al uso crónico del alcohol. La infección crónica con el virus de hepatitis C (HCV, por sus siglas en ingles) es también una causa común del cáncer del hígado en los Estados Unidos. Por todo el mundo, otros factores de riesgo, tales como infección crónica con la contaminación del virus de hepatitis B (HBV, por sus siglas en ingles) y contaminación de la comida con la aflatoxina B1 son más comunes. La aflatoxina es un producto químico tóxico que es producido por un hongo encontrado comúnmente en regiones tropicales. La presencia del hongo en el alimento en estas regiones conduce a la exposición crónica a la toxina, dando por resultado un riesgo creciente de desarrollar el cáncer del hígado. El uso del tabaco también se ha asociado a riesgo creciente; sin embargo, no es un factor de riesgo tan fuerte como la cirrosis del hígado inducida  por el alcohol. Otros factores ambientales incluyen la exposición al dióxido de torio (torotraste, un agente de contraste usado previamente para la proyección de imagen radiográfica que ya no se utiliza más), al cloruro de vinilo, exposición arsénica, y al uso de esteroides anabólicos. Varias enfermedades heredadas pueden aumentar el riesgo de la cirrosis del hígado, y por lo tanto aumentan el riesgo de desarrollar el cáncer del hígado. Estas enfermedades incluyen la hemocromatosis (donde el cuerpo absorbe y almacena demasiado hierro), la enfermedad de Wilson (donde el cuerpo conserva inadecuadamente demasiado cobre), y la deficiencia de alfa-1-antitripsina (una deficiencia en una enzima dominante que puede conducir al enfisema del pulmón y a la cirrosis del hígado). Los pacientes con antecedentes familiares con cáncer del hígado pueden también estar en riesgo creciente. Finalmente, los hombres son alrededor de dos veces más probables de desarrollar el cáncer del hígado que las mujeres. Esto puede ser debido a una predisposición genética en los hombres para el cáncer del hígado, pero puede también ser debido al hecho de que los hombres son más probables de ser expuestos a los factores de riesgo discutidos arriba.
¿Cómo puedo prevenir el cáncer del hígado?
La mejor manera de prevenir el cáncer del hígado es evitar los factores de riesgo que se asocian a él. Evitar el uso excesivo del alcohol y parar de fumar pueden reducir el riesgo del cáncer del hígado. La prevención, y tratar las infecciones de HBV y de HCV, son también importantes. Una vacuna para la HBV está disponible y la gente que está en riesgo elevado de la exposición al virus (tal como trabajadores de cuidado médico e individuos con prácticas sexuales de riesgo elevado) debe ser vacunada. La HCV es propagada por transfusiones de sangre, relación sexual desprotegida, y el compartir agujas por los usuarios de drogas intravenosas. Aunque no hay vacuna para la HCV, evitar los medios por los cuales es propagada puede reducir perceptiblemente el riesgo de la infección. Una vez infectado con la HBV o HCV, el tratamiento apropiado de la infección puede reducir el riesgo de desarrollar el cáncer del hígado.
En otras partes del mundo, alterar la manera en cual los alimentos están almacenados y procesados puede disminuir el riesgo de la exposición a la aflatoxina. El tratamiento apropiado del agua puede reducir el riesgo del arsénico en el agua potable. El tratamiento apropiado de las enfermedades heredadas asociadas al cáncer del hígado y la cirrosis puede reducir el riesgo de desarrollar cirrosis o el cáncer del hígado. Mientras que el riesgo del cáncer del hígado nunca se puede reducir a cero, puede ser reducido perceptiblemente evitando los factores de riesgo conocidos.
¿Cuáles son las señas del cáncer del hígado y hay una prueba para la detección temprana?
El cáncer del hígado generalmente no causa muchos síntomas hasta que el cáncer esta bastante avanzado. Debido a esto, los cánceres del hígado en etapas tempranas se detectan raramente. Cuando los pacientes desarrollan síntomas, pueden tener dolor abdominal, sensación de plenitud abdominal o de hinchazón (a veces debido a la ascitis, o a una colección de líquido dentro de la cavidad abdominal), fatiga, pérdida de apetito, y pérdida de peso. No hay actualmente pruebas de detección temprana aprobadas para el cáncer del hígado. Una prueba de investigación potencial ha sido la detección de los niveles de alfa-fetoproteína (AFP) en la sangre. La AFP es una proteína que se encuentra en altos niveles en la sangre fetal, pero desaparece normalmente una vez que el bebé nazca. Los niveles de AFP aumentan con la presencia del HCC y pueden ser un marcador del desarrollo del cáncer del hígado. Mientras que prueban a algunos pacientes que están en riesgo elevado para desarrollar el cáncer del hígado rutinariamente para los niveles de AFP, esto no es generalmente una buena herramienta para la detección temprana. No todos los cánceres del hígado producen niveles altos de AFP en la sangre, y en el momento en cual encuentren a la mayoría de los pacientes de tener niveles altos de AFP, el tumor ya está en una etapa avanzada.
Otras proteínas en la sangre se pueden potencialmente utilizar como herramientas para la detección temprano del cáncer del hígado. Varios estudios han demostrado que el uso de proteínas tales como protrombina des-gamma-carboxi (DCP, por sus siglas en ingles) y lens culinaris fracción de aglutinina-reactiva (AFP-L3, por sus siglas en ingles) se pueden también utilizar como marcadores de la formación del cáncer del hígado; sin embargo, en la práctica, éstas se utilizan infrecuentemente. Estudios adicionales con estas proteínas son necesarios antes de que puedan ser utilizadas más extensivamente para la detección temprana del cáncer del hígado.
En general, es razonable que los pacientes en riesgo elevado para el cáncer del hígado reciban pruebas de detección temprana. Estos pacientes incluyen ésos infectados con HBV o HCV, ésos con una historia conocida de cirrosis del hígado, y pacientes con enfermedades heredadas conocidas de ser asociadas a la cirrosis. En estos pacientes, los niveles anuales de la AFP se siguen a menudo y si los niveles de AFP se encuentran subir a partir de un año al siguiente, exámenes de seguimiento apropiados deben de ser ordenados. Además, los pacientes con cirrosis experimentan a menudo la investigación rutinaria con el ultrasonido del hígado. Es importante observar que cuando un paciente con cirrosis del hígado de muchos años repentinamente empeora, el cáncer del hígado es con frecuencia una causa. La cuenta de Child-Pugh es un sistema de calificación del grado de cirrosis, con una gama de A (deteriorado lo menos posible) a C (más deteriorado) y ayuda a dirigir a los médicos en cuanto a cuales tratamientos son apropiados
¿Cómo se diagnostica el cáncer del hígado?
Cuando se sospecha el cáncer del hígado, el médico debe realizar una historia cuidadosa y una exanimación física. Si se sospecha un tumor del hígado o un paciente está en riesgo elevado para desarrollar un cáncer del hígado, un número de pruebas de diagnóstico pueden ser realizadas:
El ultrasonido es una prueba que utiliza ondas acústicas para producir una imagen del cuerpo interno. El médico o el técnico coloca una sonda sobre el área de blanco y la desliza sobre la piel. A menudo, un lubricante o gel también se coloca en la piel para mejorar la capacidad de las ondas acústicas entrar al cuerpo. La varita emite ondas acústicas que entran en el cuerpo y rebotan de las estructuras internas. Se produce un eco que es detectado por un sensor dentro de la sonda. Las diversas densidades y formas de las estructuras internas hacen que las ondas acústicas hagan eco diferentemente, y estas diferencias son detectadas por la sonda. Los tumores del hígado pueden a menudo ser reflejados por ultrasonido; sin embargo, en pacientes con cirrosis, es a menudo difícil identificar tumores del hígado con ultrasonido. Sin embargo, los ultrasonidos son de uso frecuente para la detección y el diagnostico de los cánceres del hígado porque son muy fáciles de realizar y tienen poco a ningún riesgo para el paciente.
La tomografía computarizada (TC) es de uso frecuente para diagnosticar los cánceres del hígado. Una exploración de TC es realizada tomando cuadros pequeños múltiples de radiografías (similar a las radiografías del pecho convencionales o a las radiografías dentales) usando una máquina que rota alrededor del paciente. Un programa de computadora sofisticado añade estas radiografías múltiples para producir imágenes seccionadas transversalmente del cuerpo. Para producir imágenes de calidad más alta, las exploraciones de TC se realizan a menudo usando contraste (o tinte) que ayuda a contornear las estructuras dentro del cuerpo. El contraste se puede dar intravenosamente y/o por vía oral bajo la forma de líquido o pudín. Un porcentaje pequeño de pacientes es alérgico al contraste. Si usted lo es, es importante dejar a sus doctores saber antes de pedir la exploración de TC. Los pacientes que son alérgicos, pueden a menudo recibir exploraciones de TC sin contraste, o tomar medicamentos antes de recibir la exploración para evitar una reacción alérgica. Las exploraciones de TC son muy útiles en diagnosticar los tumores del hígado; sin embargo, muchos tumores benignos son a menudo difíciles de distinguir de los tumores malignos en la exploración de TC. A pesar de esto, como las exploraciones de TC son relativamente rápidas comparadas a otras pruebas, pero a menudo dan imágenes más detalladas que los ultrasonidos, las exploraciones de TC son de uso frecuente para ayudar a diagnosticar los cánceres del hígado.
A menudo, cuando hay dificultad en ver un tumor con la TC o el ultrasonido, o si hay duda alrededor de si un tumor es benigno o maligno, la proyección de imagen de resonancia magnética (MRI, por sus siglas en ingles) es realizada. La MRI utiliza ondas electromagnéticas e imanes muy fuertes para crear una imagen interna del cuerpo. Diversas estructuras absorben estas ondas magnéticas diferentemente, y estas diferencias son detectadas y utilizadas para construir una imagen muy detallada del cuerpo por una computadora. No se utiliza ninguna radiación durante este procedimiento. Como las exploraciones de TC, las MRIs se realizan a menudo usando un contraste especial que se administra intravenosamente; sin embargo, inverosímil del tinte usado en la exploración de TC, alergias al tinte de MRI es infrecuente. El área en la cual los pacientes yacen es bastante pequeña, así que algunos pacientes pueden sentirse claustrofóbicos mientras que experimenta el procedimiento. Además, mientras que el ultrasonido y las exploraciones de TC toman a menudo solamente algunos minutos, las exploraciones de MRI pueden ser mucho más largas, a veces hasta una o dos horas. Para los pacientes que no pueden tolerar la sensación de estar en un espacio tan pequeño por tanto tiempo, escánes de MRI abiertos están disponible que tienen un espacio más grande para que los pacientes se acuesten mientras que le toman las imágenes. Sin embargo, las MRIs abiertas todavía toman mucho tiempo para obtener, y las imágenes son a menudo de una calidad más pobre que con los exploradores cerrados de MRI. A pesar de esto, la MRI puede ser una herramienta inestimable en ayudar a diagnosticar el cáncer del hígado.
La angiografía es un procedimiento en el cual un tubo pequeño (llamado un catéter) se rosca a lo largo de un vaso sanguíneo a través de una aguja (colocada a menudo a través de la ingle). El contraste se inyecta directamente en los vasos sanguíneos que conducen al hígado y se toman radiografías que pueden demostrar tumores altamente vasculares del hígado. Este procedimiento se realiza infrecuentemente porque es mucho más invasor en naturaleza que un ultrasonido, una TC, o una MRI.
La tomografía por emisión de positrones de fluorodesoxiglucosa (FDG-PET, por sus siglas en ingles) se aprovecha del hecho de que el tejido fino rápidamente creciente necesita energía. La glucosa es un azúcar que es de uso frecuente por las células como fuente de energía, y la FDG-PET utiliza la glucosa radiactiva para encontrar las áreas en el cuerpo que están creciendo rápidamente. Mientras que la PET se ha utilizado en un número de cánceres para ayudar con su diagnosis, su papel en el cáncer del hígado nunca se ha probado. Sin embargo, se utiliza a veces para ayudar en la diagnosis del cáncer del hígado.
Un número de análisis de sangre se pueden utilizar para ayudar a determinar el riesgo de un paciente del cáncer del hígado (según lo discutido debajo de “¿Cuáles son las señas del cáncer del hígado y hay una prueba de detección temprana?”). Una AFP elevada puede aumentar la suspicacia que un tumor es maligno si es confuso por proyección de imagen si un tumor es benigno o maligno. Otros análisis de sangre pueden ayudar a determinar el grado de la implicación del hígado o si hay condiciones preexistentes del hígado que predispondrían al paciente a desarrollar cáncer del hígado.
En última instancia, la prueba de diagnóstico más importante para el cáncer del hígado es una biopsia. Para realizar una biopsia, el médico usa una aguja o un par de tijeras pequeñas o abrazaderas para quitar un pedazo del tumor. Esto se puede hacer quirúrgicamente durante una laparotomía exploratoria, donde el cirujano hace una incisión larga para exponer el contenido abdominal (incluyendo el hígado) para la inspección. Un cirujano puede también realizar una biopsia por laparoscopia insertando una cámara fotográfica fibroóptica a través de un agujero pequeño en el abdomen y usando esta cámara fotográfica para ayudar a ver donde la biopsia necesita ser tomada. Las biopsias se pueden también realizar bajo dirección de un ultrasonido, de TC, o de MRI donde una aguja larga se utiliza para aspirar un pedazo pequeño del tumor. Las biopsias transvenosas pueden ser realizadas insertando un catéter en una vena (generalmente en el cuello) y dirigiendo el catéter a través de las venas al hígado. Una aguja dentro del catéter se utiliza para obtener un pedazo del tumor. Cualquier procedimiento que es usado para obtener la biopsia, el tejido fino entonces se envía a un patólogo que evalúa el tejido fino por debajo de un microscopio para determinar si el tumor es canceroso o no.
¿Cómo se estadifica el cáncer del hígado?
Una vez que una diagnosis de cáncer del hígado se hace, pruebas adicionales se deben ordenar para determinar el grado de la enfermedad. Una exploración de TC o una MRI del abdomen y de la pelvis se debe realizar si no se ha hecho ya, para buscar los ganglios linfáticos anormalmente agrandados, que pueden resultar de extensión del cáncer, y para examinarlos para la enfermedad metastásica.
El cáncer del hígado se estadifica lo más comúnmente posible usando el sistema de estadificación de TNM que es determinado por la Comisión Mixta Americana del Cáncer (AJCC, por sus siglas en ingles). La “etapa de T” representa el grado del tumor primario sí mismo. La “etapa de N” representa el grado de la implicación de los ganglios linfáticos. La “etapa de M” representa si hay extensión del cáncer a partes distantes del cuerpo. Se anotan éstos como sigue:
Etapa de T
  • TX – el tumor primario no puede ser determinado
  • T0 - ninguna evidencia del tumor primario
  • T1 - tumor solitario sin invasión de los vasos sanguíneos en el hígado (no incluyendo las ramas importantes de la vena porta o hepática)
  • T2  - tumor solitario con invasión de los vasos sanguíneos en el hígado (no incluyendo las ramas importantes de la vena porta o hepática) O tumores múltiples, ningunos de los cuales son >5 centímetros de tamaño
  • T3a - tumores múltiples por lo menos uno de los cuales es >5 centímetros de tamaño
  • T3b - tumor solitario o tumores múltiples de cualquier tamaño que implica una rama importante de la vena porta o hepática
  • T4  - tumores que invaden directamente en los órganos adyacentes (no incluyendo la vesícula biliar) O un tumor que invade la guarnición del abdomen
Etapa de N
  • NX - ganglios linfáticos regionales no pueden ser determinados
  • N0 - ninguna evidencia de extensión a los ganglios linfáticos
  • N1 - ganglios linfáticos regionales están implicados con tumor
Etapa de M
  • M0 - ninguna evidencia de extensión distante del cáncer
  • M1  - evidencia de extensión distante del cáncer incluyendo la extensión a las cadenas no-regionales de los ganglios linfáticos
La etapa del cáncer se divulga agrupando las varias combinaciones de la etapa T, N, y M en un grupo de etapa. Los grupos de etapa se divulgan como la etapa I a etapa IV como sigue:
  • Etapa I - T1 N0 M0
  • Etapa II - T2 N0 M0
  • Etapa IIIA - T3a N0 M0
  • Etapa IIIB - T3b N0 M0
  • Etapa IIIC – cualquier T N0 M0
  • Etapa IVa - cualquier T N1 M0
  • Etapa IVb – cualquier T cualquier N M1
Por ejemplo, un carcinoma hepatocelular que consiste en 3 tumores separados, el más grande de cual mide 3.5 cm de tamaño, sin evidencia de implicación de los vasos sanguíneos del hígado, extensión a los ganglios linfáticos, o extensión a los sitios distantes, sería un cáncer T2N0M0 de etapa II. Semejantemente, un cáncer solitario (un solo) del hígado que invade en la vena hepática con evidencia de extensión a los ganglios linfáticos regionales, pero ninguna evidencia de extensión a sitios metastásicos distantes sería un cáncer del hígado T3N1M0 de etapa IIIC.
Hay otros sistemas de estadificación para el cáncer del hígado, tal como el sistema de estadificación del cáncer del hígado de la Clínica de Barcelona, que considera la función hepática de los pacientes, desemejante del sistema de AJCC.
Aunque los sistemas de estadificación del cáncer son absolutamente complicados, se diseñan para ayudar a los médicos a describir el grado del cáncer, y por lo tanto, los ayuda a dirigir qué tipos de tratamiento se dan.
¿Cómo se trata el cáncer del hígado?
Cirugía
La cirugía proporciona las mejores ocasiones para la curación para los pacientes del cáncer del hígado; sin embargo, solamente los pacientes con el cáncer que no se ha extendido más allá del hígado son candidatos para la resección quirúrgica para la curación. La cirugía del cáncer del hígado puede consistir en la resección de una porción del hígado (conocido como hepatectomía parcial) o el retiro del hígado entero seguido por el trasplante del hígado. El tipo de cirugía que se realiza depende de la localización del tumor, del tamaño del tumor, y de la salud total del paciente. Desafortunadamente, es común que el cáncer del hígado crezca o se separe a un punto donde no es posible la cirugía. Además, porque es común para los pacientes con el cáncer del hígado tener problemas médicos adicionales tales como cirrosis, excluyen a muchos pacientes cuales cánceres se consideran resecables de la cirugía, debido a su salud total.
Solamente los pacientes con buena función hepática pueden tolerar generalmente una hepatectomía parcial. Para los pacientes con la función hepática pobre o quiénes tienen cirrosis extensa, el trasplante de hígado es una opción a menos que el cáncer sea demasiado extenso o en una localización que haga el trasplante demasiado difícil. El trasplante puede tratar el cáncer y la enfermedad del hígado subyacente. Sin embargo, el número de donantes de hígado es mucho más pequeño que el número de pacientes que pueden beneficiar de un trasplante de hígado y demasiado a menudo, los pacientes que serían de otra manera buenos candidatos para el trasplante de hígado no pueden recibirlos debido a la carencia de órganos disponibles.  
Criocirugía
Para los pacientes con tumores que no se han separado más allá del hígado, pero que no pueden experimentar la resección del tumor debido a su localización, un número de tratamientos locales se han investigado como tratamiento. En criocirugía, el líquido de nitrógeno o argón se utiliza para refrescar unas sondas que se insertan directamente en el tumor durante un procedimiento operativo. Las sondas congelan las células de cáncer, matándolas. Esta técnica tiene la ventaja de tratar muy poco del tejido fino normal que le rodea, de tal modo reduciendo el riesgo de efectos secundarios del tratamiento. Sin embargo, puede ser utilizado solamente para tratar los tumores que se pueden ver por el ojo desnudo o por ultrasonido y requiere una operación para realizarse.
Ablación de radiofrecuencia (RFA)
Otro tratamiento local para el cáncer del hígado es la ablación de radiofrecuencia (RFA, por sus siglas en ingles). La ablación de radiofrecuencia consiste en insertar una sonda directamente en el tumor y matar las células de cáncer con el uso de electrodos que están dentro de la sonda. Esta técnica se puede realizar a través de la piel, y no siempre requiere una operación abierta (aunque puede ser realizada operativa también). Sin embargo, técnicamente es más difícil de realizarse que la criocirugía. Se utiliza en lesiones menos de 3 centímetros
Inyecciones de etanol
Las inyecciones de etanol son realizadas inyectando el etanol (alcohol) directamente en tumores usando agujas pequeñas. La alta concentración de etanol usada en estas inyecciones puede dar lugar a la matanza del tumor. Solamente los tumores pequeños se pueden tratar de esta manera; sin embargo, para los pacientes con una pequeña cantidad de tumores pequeños, las inyecciones de etanol pueden dar resultado en índices razonables de control del tumor. Generalmente, en los Estados Unidos, la RFA ha substituido la inyección de etanol.
Quimioterapia
La quimioterapia es un medicamente que se da generalmente intravenoso o como píldora. Va a la circulación sanguínea y a través del cuerpo a matar a las células de cáncer. Ésta es una de las ventajas grandes de la quimioterapia. Si las células de cáncer se han separado del tumor y están en alguna otras partes dentro del cuerpo, la quimioterapia tiene la ocasión de encontrar esas células y de matarlas. El uso de la quimioterapia en el cáncer del hígado ha sido generalmente difícil porque los cánceres del hígado se han encontrado ser relativamente resistentes a la quimioterapia citotóxica, y porque la mayoría de los pacientes con el cáncer del hígado tienen defectos en su función hepática total. La quimioterapia se procesa a menudo dentro del hígado, y una disminución en la función hepática puede hacer la entrega de la quimioterapia más difícil.
La quimioterapia se puede utilizar en el cáncer del hígado cuando el cáncer se ha separado fuera del hígado; sin embargo, la eficacia total de este tratamiento es limitado. Puede también ser utilizado en el ajuste adyuvante, inmediatamente después de la resección quirúrgica de un tumor que no se ha separado más allá del hígado. A pesar de las ventajas teóricas de la quimioterapia después de la cirugía, un número de estudios no pudieron demostrar una mejoría en el control del tumor con el uso de la quimioterapia adyuvante. Varias diferentes drogas de quimioterapia se han estudiado en los pacientes que tienen enfermedad no-resecables. Un estudio realizado en Asia encontró que un régimen de quimioterapia paliativo que consistía de 5-FU y oxaliplatino era superior a doxorubicina.
Más nuevos tratamientos incluyen el uso de terapias dirigidas. Las terapias dirigidas son drogas que se diseñan para bloquear pasos específicos en el desarrollo del cáncer en el nivel molecular. Un medicamento llamado Sorafenib es la primera terapia dirigida en demostrar una mejoría en la sobrevivencia en pacientes con el HCC avanzado.  Sorafenib es una forma de terapia biológica que también se esta estudiando conjuntamente con la quimioterapia.
Quimioembolización transarterial (TACE)
La quimioembolización de la arteria hepáticase aprovecha del hecho de que muchos cánceres del hígado reciben una porción grande de su fuente de sangre a través de la arteria hepática. Inyectando la quimioterapia a través de un catéter en la arteria hepática, se bloquea la sangre que atraviesa la arteria y la fuente de sangre al tumor se interrumpe. El uso de la embolización de la arteria hepática todavía se está estudiando para el uso en pacientes con el cáncer resecable y no-resecable del hígado. Es terapia de primera línea para los tumores multifocales en pacientes con enfermedad del hígado de clase A de Child-Pugh  
Radioterapia
Otro método potencial de tratar el cáncer del hígado es la radioterapia . La radiación viene bajo la forma de radiografías de alta energía que se entregan al paciente solamente en las áreas en el riesgo más alto para el cáncer. Estas radiografías son similares a ésas usadas para las radiografías de diagnóstico, solamente de una energía mucho más alta. La alta energía de las radiografías en la radioterapia da lugar a daño a la ADN de las células. Porque las células de cáncer no son tan buenas en la reparación del daño a la ADN como las células normales, la radiación da lugar a relativamente más daño a las células de cáncer que a las células normales. La radioterapia explota esta diferencia para tratar los cánceres mientras que relativamente ahorra el tejido fino normal.
Aunque las técnicas modernas permiten que la radiación sea entregada de una manera muy específica, una cantidad significativa del hígado normal todavía se trata cuando se utiliza la radioterapia. Debido a esto, la radiación no es rutinariamente parte del tratamiento de los cánceres del hígado. Su uso es lo más a menudo posible reservado para los casos en los cuales otras opciones de tratamiento han fallado, o cuando el cáncer del hígado se ha separado fuera del hígado y está causando problemas específicos debido a la localización del cuerpo a la cual se ha separado. Una cantidad significativa de investigación está actualmente en curso explorando métodos adicionales de mejorar la entrega de la radiación a los cánceres del hígado. Las avenidas de investigación han incluido el uso de técnicas de aguantar la respiración, la radiación estereotáctica del cuerpo, los radiosensibilizadores (productos químicos que se dan junto con la radiación para mejorar la sensibilidad de los cánceres del hígado a la radiación), y los anticuerpos radiactivos (moléculas radiactivas unidas a los anticuerpos que encuentran y se unen específicamente a las células de cáncer del hígado). La radioterapia se puede dar junto con Sorafenib o con la quimioembolización. Cuando la quimioembolización se combina con la radiación, los resultados son mejores que comparado a la quimioembolización solamente.
¿Cómo de acertado es el tratamiento para el cáncer del hígado?
La resección quirúrgica es la única curación conocida para el cáncer del hígado. Sin embargo, aun en los pacientes que pueden experimentar cirugía, más de la mitad experimentan una recurrencia mas adelante. Para los pacientes que tienen un trasplante de hígado, hay alrededor de un riesgo de recurrencia del 20%. Generalmente, los resultados después del tratamiento para el cáncer del hígado es menos que óptimo, particularmente en los pacientes que no pueden experimentar la resección quirúrgica de sus cánceres. Claramente, investigación adicional es necesaria para mejorar el resultado total de estos cánceres.
¿Después de que me traten para el cáncer del hígado, cómo me seguirán?
El cuidado de seguimiento cercano después del tratamiento para el cáncer del hígado es crítico debido al alto índice de la recurrencia en los pacientes que se han tratado y debido al riesgo elevado de desarrollar un segundo cáncer del hígado en pacientes con cirrosis del hígado severa. El cuidado rutinario de seguimiento se debe realizar cada 3-6 meses por varios años después del tratamiento. El cuidado de seguimiento debe incluir el tratamiento de problemas médicos subyacentes tales como hepatitis o alcoholismo, análisis de sangre rutinarios incluyendo marcadores de la sangre tales como AFP, y proyección de imagen radiográfica tal como exploraciones de TC y MRIs. La evaluación y el tratamiento inmediato de resultados sospechosos es crítico.
En última instancia, el tratamiento del cáncer del hígado debe ser un esfuerzo cooperativo entre un paciente y sus médicos. Es importante que los pacientes aprendan sobre su enfermedad de modo que puedan tomar decisiones informadas sobre su tratamiento. Este artículo fue hecho para ayudar a contestar a algunas de las preguntas comunes que los pacientes le hacen frente cuando tienen cáncer del hígado. Si usted tiene cualquiera pregunta adicional, por favor entre en contacto con su proveedor de cuidado médico.
 Referencias
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