Quimioterapia Para los Pacientes: Información Introductoria

Joel W. Goldwein, MD
Abramson Cancer Center of the University of Pennsylvania
Ultima Vez Modificado: 1 de noviembre del 2001

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Muchos pacientes con cáncer recibirán quimioterapia alguna vez durante el curso de su enfermedad. La meta de la quimioterapia es destruir las células de cáncer. La decisión de administrar la quimioterapia se toma basada en su potencial para destruir estas células, y esta se considera contra el riesgo de los efectos secundarios del tratamiento así como el riesgo de no recibir ningún tratamiento. Los efectos secundarios del tratamiento pueden a veces ser desagradables, pero la mayoría son temporarios y se desaparecen una vez que se termine el tratamiento. Su médico discutirá estos temas de importancia con usted y le ayudara a tomar parte en la decisión.

Temas Generales

Administración

La quimioterapia se administra en una variedad de maneras, incluyendo por vía oral, intravenosa e intramuscular. La ruta depende del agente específico de quimioterapia, así como de otros factores del paciente y de la enfermedad. Más información sobre esto está disponible en nuestra sección avanzada de la quimioterapia. Esto incluye la información referente a los catéteres y los puertos implantados que hacen la administración más fácil y más cómoda para el paciente.

Horario

El horario para los tratamientos de la quimioterapia también varía según los agentes usados, la enfermedad, y otros factores. Con frecuencia, la quimioterapia se administra en ciclos de 1-2 días que se repiten cada cuatro semanas. Una vez más, más información sobre esto está disponible en nuestra sección avanzada de la quimioterapia.

La quimioterapia trabaja generalmente interrumpiendo el crecimiento y la división de la célula. Diversos agentes obran recíprocamente con la célula y su DNA de diversas maneras. Mientras que la forma particular de quimioterapia que se administra se selecciona por su actividad contra un cáncer específico, la mayoría de la quimioterapia también interrumpe el crecimiento normal y división de la célula. En un paciente, estos daños se aparecen como “efectos secundarios.“ La mayoría son temporales, o son relevados por las medicaciones que se pueden administrar junto con la quimioterapia. Algunos efectos secundarios pueden ser permanentes, pero éstos son generalmente menos comunes.

Efectos secundarios

La discusión de efectos secundarios que sigue se presenta de la “cabeza hasta los pies” según el sistema del cuerpo afectado. Cada categoría incluye sugerencias útiles para asistir al manejo del efecto secundario particular. Recuerde, no todos los pacientes experimentan cada efecto secundario, y los efectos secundarios dependen del tipo y de la dosis de la quimioterapia junto con otros factores del paciente y de la enfermedad.

Perdida del Pelo

Pérdida del pelo (alopecia) puede ser un efecto secundario devastador del tratamiento de la quimioterapia. Este efecto secundario levanta muchas ansiedades para los hombres y las mujeres. Las preguntas frecuentes con respecto a la pérdida del pelo incluyen: “¿Sucederá?” “¿Cuándo sucederá?”, y “¿Cuanto tiempo durará?". Las respuestas no son siempre simples.

No todos los agentes quimioterapéuticos causan la pérdida del pelo. Ciertas quimioterapias tienen una mayor tendencia a destruir las células del folículo del pelo, causando la pérdida de pelo. La pérdida puede implicar áreas de la cabeza, del pecho, de los brazos, de las piernas y de la región púbica.

La duración de la pérdida del pelo puede variar a partir de algunos días a algunas semanas. A menudo, comienza repentinamente y algunos dicen que ocurre por la noche. Para otros, hay una pérdida gradual de pelo según lo notado en la bañera o en la funda de almohada. Entonces, la pérdida puede aumentar en cantidad.

La pérdida del pelo es generalmente temporal. Cuando las células sanas del folículo han crecido otra vez, el pelo también vuelve a crecer. No se alarme si hay algunos cambios en el pelo nuevo. La textura, el color, y el estilo pueden ser diferentes. Ésta es una ocurrencia común a la cual la mayoría de la gente se ajusta sin dificultad.

Mientras que la pérdida del pelo no se puede todavía prevenir (los estudios clínicos que investigan maneras de prevenir pérdida del pelo están en curso), hay maneras de hacer frente a esta situación:

  • Durante la pérdida, muchos encuentran comodidad en usar un gorro, un pañuelo, o una peluca. Algunos pacientes compran su peluca antes de que la pérdida del pelo comience. De esa manera, el color y la textura se pueden emparejar más de cerca al pelo original.
  • Utilice un champú y un acondicionador suave para mantener la humedad de la piel y del pelo. Intente evitar lavarse el pelo excesivamente así que mas sequedad puede ocurrir. Usted puede desear limitar el lavarse el pelo a dos o tres veces a la semana.
  • Limite el uso del secador de pelo, tenazas de rizar, y de productos químicos tales como tintes, ondulaciones permanentes y rayitos en el pelo para ayudar a disminuir daño a los folículos existentes del pelo. Durante las horas de dormir, una funda de almohada de seda ayudará a eliminar el enredo.

Boca y Garganta

El sistema gastrointestinal comienza con la boca. Porque ésta es un área donde las células se dividen rápidamente, cuando estas células son dañadas por la quimioterapia, los efectos secundarios pueden desarrollarse. La quimioterapia puede causar la irritación que puede conducir eventualmente a la inflamación de la boca, una condición conocida como estomatitis. Una sensación de picazón en la garganta puede desarrollarse y conducir a la disfagia (dificultad en tragar).

Con higiene oral y la identificación con anticipación de las señas y de los síntomas siguientes, estas condiciones se pueden hacer mucho más cómodas. La prevención comienza con la buena higiene oral. La inspección diaria de la boca es el primer paso. Comience cada día cuidadosamente examinando la boca para cualquier cambio. Este seguro de quitar las dentaduras, puesto que llagas en la boca pueden ocultarse en esta área.

Cepille sus dientes con un cepillo de dientes suave y utilice un enjuague sin alcohol después de comidas y antes de dormir. Este seguro de que sus dentaduras le quepan correctamente, puesto que un ajuste demasiado apretado o demasiado flojo puede aumentar el riesgo de problemas. Quítese las dentaduras al limpiar la boca y no las use si hay irritación presente.

Hay muchas intervenciones de sentido común para los dolores incómodos de la boca, extendiéndose de buena higiene oral a la dieta apropiada. Los siguientes son algunas sugerencias para asistir a manejar los efectos secundarios incómodos:

  • Para disminuir el malestar y la irritación de una boca seca, mantenga las membranas mucosas de la boca húmedas. Muchos pacientes chupan caramelos o pedacitos de hielo para obtener alivio.
  • Evite los alimentos y las bebidas con mucho ácido, tales como los jugos de naranja y de pomelo. En lugar, trate los zumos de manzana y los néctares. Las bebidas carbónicas pueden irritar las encías y deben también ser evitadas.
  • Evite los alimentos picantes: algunas salsas de pastas, tacos, y chile. Comidas suaves, sin muchos condimentos pueden ser más tolerables.
  • Guarde el alimento a la temperatura del ambiente o refrésquelo levemente. Los alimentos muy calientes o fríos pueden aumentar el malestar. Las sopas, papas majadas, pastas y gelatina, servidas a la temperatura del ambiente, son algunos buenos ejemplos de alimentos para tratar.

Si la boca y la garganta aparecen rojas, este seguro de alertar a su doctor o enfermera. Si se notan placas blancas, notifique a su médico para que la medicación apropiada pueda ser ordenada. Si hay dolor, su doctor también puede proporcionarle medicación para facilitar el dolor mientras que la guarnición de la boca y la garganta se curan. Mantener la buena nutrición es importante para el proceso curativo. Intente de mantener las proteínas y las calorías en un nivel óptimo en su dieta diaria.

El mejor plan de tratamiento comienza con la inspección diaria de la boca y la detección temprana de problemas por usted, el paciente.

Nausea y Vomito

Mucha gente conecta la náusea y el vomito con el tratamiento de la quimioterapia. La mayoría de la gente no está enterada de que hay muchas drogas de quimioterapia que no causan siempre estos efectos secundarios perturbantes.

Si ocurren la náusea y el vomito, los doctores y las enfermeras están preparados para manejar tales malestares con el uso de medicaciones. Si usted desarrolla la náusea y el vomito dependerá de la quimioterapia que usted está recibiendo, y varía de paciente a paciente. Si conoce a alguien que ha recibido quimioterapia y tenía mucho malestar, no piense automáticamente que esto le sucederá a usted. Alguna gente se siente con nausea más fácilmente que otras. También toma tiempo para que alguna gente se acostumbre a su medicación.

Un cambio en apetito puede ocurrir durante y después del tratamiento de la quimioterapia. Lo que antes era un alimento preferido puede parecerse repentinamente desagradable. Tales cambios se conocen como “aversiones del alimento” y son muy comunes a los pacientes de la quimioterapia. Si usted encuentra que cierta comida es más apetizante, hágala la cena principal del día. Porciones más pequeñas de alimento se pueden comer más a menudo o en diversos intervalos para mantener el nivel de la caloría.

Para combatir la náusea y el vomito, muchos pacientes de quimioterapia benefician de mantener una dieta líquida clara de una a doce horas antes de su tratamiento. Estos líquidos pueden incluir jugo de manzana, té, gelatina y caldo de pollo. Algunas otras sugerencias útiles durante y después del tratamiento incluyen:

  • Coma alimento sin mucho condimentos, tales como galletas o tostada seca.
  • Evite sobrellenar su estómago comiendo comidas más pequeñas, más frecuentes.
  • Tome los alimentos que están a la temperatura del ambiente o un poco mas frescas.
  • Mantenga su casa llena de aire fresco y libérela de olores ofensivos. (Los olores de la cocina son un problema para muchos pacientes.) Trate de buscar aire libre hasta que un olor ofensivo se esfume.
  • Practique técnicas de relajación y de distracción. Lea un libro o mire un programa preferido por la televisión. Persiga las actividades que proporcionan una atmósfera que le relaje. Escuche un álbum o un CD preferido.

Estreñimiento

El estreñimiento puede ser otro efecto secundario de la quimioterapia. Si el estreñimiento es un problema para comenzar, algunas drogas de quimioterapia pueden intensificarlo. Personas más mayores y ésas con dietas bajas en fibra están también en mayor riesgo.

Como otros efectos secundarios, algunos pacientes experimentan el estreñimiento con quimioterapia mientras que otros no. Las sugerencias siguientes pueden ayudar a reducir el riesgo del estreñimiento.

  • Beba más líquidos. Debe de beber por lo menos ocho vasos de agua al día (discuta esto con su médico). Esto ayuda a su cuerpo a mantener la excreta suave.
  • Coma una dieta con poca grasa, y alta en fibra. Coma menos los cortes de carne de vaca grasosos, las galletas, los dulces, y el requesón, y más los productos de carne de vaca con poca grasa, las aves, los pescados, los cereales de granos, los panes de trigo, y los vegetales.
  • El ejercicio diario tal como caminar puede ayudar a disminuir el riesgo del estreñimiento. Si una medicación parece ser necesaria, pida que el doctor recomiende un suavizador para la excreta diario o un laxante.
  • Intente evitar de hacer esfuerzo al defecar así que no desarrolle hemorroides.

Diarrea

La diarrea puede también ser un efecto secundario de la quimioterapia. Causado por la destrucción de células normales que se están dividiendo en la zona gastrointestinal (GI), diarrea varía de paciente a paciente. Se maneja mejor si está tratada temprano. Notifique a su doctor o enfermera si comienza a tener calambres, gas, o la excreta floja.

  • Intente beber de 8-12 vasos de agua al día para compensar la pérdida de agua en la excreta. La pérdida fluida rápida y excesiva o la deshidratación puede ser una condición seria resultando de la diarrea, así que tome muchos líquidos y tenga en cuenta sus hábitos normales.
  • Los mejores líquidos para beber son los que son claros en color. Elimine el exceso de trabajo de sus intestinos y protéjase contra la irritación. El zumo de manzana, el refresco de jengibre, el té, el caldo, y la gelatina son ejemplos.
  • Usted puede desear eliminar los productos lácteos y los alimentos que son difíciles de digerir, tales como col, bróculi, coliflor, maíz, y alimentos picantes, para dar a los intestinos un resto.
  • Coma los guineos, plátanos, las papas, y las carnes para mantener un nivel normal de potasio. El potasio es necesario para que los músculos funcionen correctamente. Si usted experimenta síntomas del nivel de potasio estar bajo tales como latidos irregulares del corazón y calambres en la pierna, este seguro de llamar a su doctor.
  • Mantenga el área alrededor del recto limpio y húmedo para prevenir la irritación de la piel. Pregunte a su médico acerca del uso de un “baño de sitz” después de defecar. Su doctor puede prescribir una crema medicinal, en caso de necesidad.
  • No pierda de vista el número de excretas al día. Si alguna esta sangrienta, o hay más de tres defecaciones al día, informe a su doctor.

Reacciones de la Piel

Las reacciones de la piel pueden extenderse de piel seca y de rojez de la piel al acné. Algunas reacciones pueden ocurrir durante y después del tratamiento. No todos los agentes de la quimioterapia causan reacciones de la piel, pero si usted nota cualquier cambio, déjele saber a su doctor. La mayoría de la gente nota un mayor problema con quemadura del sol -- incluso en tiempo nublado. Es importante usar loción de protección contra el sol en áreas expuestas cuando esta al aire libre. Evite el uso de una cama de broncear. Mantener la piel húmeda con el uso de cremas humectantes puede ayudar. Si usted también está recibiendo radioterapias, esto se debe discutir con su medico de radiación.

Efectos de la Quimioterapia en la Médula Ósea

La médula ósea se encuentra en el centro de los huesos, especialmente en el cráneo, el esternón, las costillas, la espina dorsal y la pelvis. Éste es uno de los sitios en el cuerpo con las células en división rápida. Las células de sangre rojas y blancas y las plaquetas se producen allí. Se sostienen allí hasta que maduran y están listas para realizar sus funciones vitales en la corriente de la sangre.

La quimioterapia actúa en las células que se dividen rápidamente en la médula. La producción de la célula roja, la célula blanca, y de la plaqueta pueden ser interrumpidas cuando se da la quimioterapia . Por consiguiente, el número de células que circulan en la circulación sanguínea puede reducirse sobre un cierto plazo de tiempo, dando por resultado a la anemia (cuenta de la célula de sangre roja disminuida), neutropenia (cuenta de la célula de sangre blanca disminuida), y trombocitopenia (cuenta de plaqueta baja).

Durante el curso del tratamiento, el término nadir puede ser utilizado. Esto se refiere al punto cuando las células en el cuerpo están en su número más bajo. Esto es un tiempo predecible, dependiendo del agente de la quimioterapia usado. Una droga puede tener un nadir de 7-14 días. Esto significa que de 7-14 días después de comenzar la quimioterapia, las células rojas, las células blancas, y las plaquetas estarán en su número más bajo en la circulación sanguínea. Después de un período del tiempo, las cuentas de sangre comenzarán a levantarse de nuevo a lo normal.

Infección

Las células de sangre blancas (WBC, por sus siglas en ingles) ayudan al cuerpo a luchar contra las infecciones. Cuando la quimioterapia se introduce en el cuerpo, destruye las células que producen el cáncer y las células sanas, que luchan contra la infección, disminuyendo la capacidad del cuerpo de luchar contra la infección.

Su médico puede pedir que se haga las cuentas de sangre completas frecuentes (CBC, por sus siglas en ingles) para supervisar de cerca sus células de sangre blancas. Cuando la cuenta de la célula de sangre blanca comienza a caer debajo de lo normal, se llama esto neutropenia. Éste es el tiempo en que los riesgos para la infección son más altos. Las sugerencias siguientes ayudarán a prevenir y a detectar una infección:

  • Lavarse bien las manos es uno de los primeros pasos para la prevención contra la infección. Esto comienza con el jabón y el agua caliente. Este seguro de enjabonarse bien y de utilizar fricción para limpiar las superficies. Esto es alcanzado lo más mejor posible frotando las manos junto con un movimiento hacia adelante y hacia atrás. Incluya debajo de las unas y las áreas entre los dedos.
  • Intente mantener la piel intacta, puesto que los cortes y las contusiones pequeñas durante el período de las células de sangre blancas bajas pueden abrigar los gérmenes y ser un buen lugar para que la infección comience. Si ocurren cortes y abrasiones, limpie el área bien con jabón y agua. Si los cortes no son muy profundos, límpielos con el peróxido de hidrógeno y cúbralos con un vendaje estéril. Llame a la oficina de su doctor para otras ordenes.
  • Las senas tempranas de infección incluyen:
    • Fiebre sobre 100.4F (37.8C)
    • Frialdades / escalofríos
    • Nueva tos o producción de esputo
    • Dolor en la garganta
    • Más de tres excretas flojas en un día
    • Dolor o quemazón al orinar.

Esté alerta de estas señas y notifique a su doctor si ocurren. Si un paciente con una cuenta de la célula blanca baja desarrolla una infección, se trata generalmente en el hospital con antibióticos y posiblemente con medicación para estimular la producción de la célula blanca.

Otras células de Sangre Afectadas por la Quimioterapia

Las células de sangre rojas sirven una función vital en el cuerpo llevando el oxígeno. La quimioterapia destruye las células de sangre rojas, causando anemia (cuenta baja de la célula de sangre roja). Los síntomas de la anemia incluyen:

  • Fatiga, vértigos, mareo
  • Sentirse corto de respiración
  • Dificultad permaneciendo caliente
  • Dolores de pecho

Su cuenta de sangre completa (CBC, por sus siglas en ingles) demostrará una gota en la hemoglobina y el hematocrito. La anemia se resuelve generalmente después de que se den las transfusiones de sangre o cuando la cuenta de sangre comienza a levantarse otra vez por si propia.

Si algunos de los síntomas ocurren, llame a su doctor o visite el cuarto de emergencia. Usted puede requerir una transfusión de sangre. Esto se puede hacer a veces sin el paciente ser internado. Hoy, muchos pacientes están preguntando por la donación directa de los productos de la sangre por miembros de la familia. Si usted está interesado en esto, hable con su doctor bien antes de una transfusión ser posible.

Cuando sus cuentas de sangre rojas son bajas, intente conseguir más descanso. Establezca el paso de sus actividades, limitando la cantidad de trabajo hecha en un día.

Factores que estimulan la célula de sangre roja están también disponibles para ayudar a prevenir la anemia. Éstas son medicaciones dadas para realzar la producción de la célula roja en la médula. Su médico puede recomendar éstos para reducir el riesgo de la anemia.

Las plaquetas son las células de sangre que facilitan la coagulación de la sangre para parar el sangrar cuando hay una lesión. Estas células de coagulación también son destruidas por la quimioterapia.

Algunas de las primeras muestras de una cuenta de plaqueta baja (trombocitopenia) son la sangría constante de un corte y el magullarse fácilmente. Alguna gente nota la sangría de las encías después de comer una comida o de cepillar sus dientes. Una muestra muy común es la observancia de hemorragias pequeñitas, como puntos, conocidos como petechiae, dentro de la boca o en otra parte en el cuerpo, tal como los brazos y las piernas.

Si ocurren sangramiento de la nariz, aplique presión a las alas de la nariz mientras que esta en una posición vertical. Aplique hielo a la nariz, en caso de necesidad. Si la sangría continúa, entre en contacto con su médico inmediatamente. La sangría puede también ocurrir de la vejiga o del recto y demostrarse como sangre en la orina o la excreta. Si sucede esto, entre en contacto con su médico inmediatamente. Además:

  • Evite lesión a la piel durante el período en que las plaquetas estén bajas. Esto significa evitar uso de una maquinilla de afeitar o los cortadores de uña. Si ocurre una lesión, aplique presión a cualquier punto que esté sangrando por lo menos por 10 minutos. Llame a su médico inmediatamente si la sangría no para.
  • Para evitar el sangrar de la boca, utilice un cepillo de dientes suave. Evite el uso de la seda dental hasta que las cuentas de sangre estén dentro de la gama normal.
  • Este seguro de que sus dentaduras le quepan correctamente para reducir la irritación a las encías. Cuando se quite las dentaduras, enjuáguese con un enjuague de boca bajo en alcohol para evitar el resecar de los interiores de la boca y el aumento del riesgo de la sangría.

La sangría se puede también encontrar en la excreta cuando las plaquetas están bajas. Es importante mantener la excreta suave y refrenarse de esforzarse al defecar. El esforzarse puede romper los vasos sanguíneos minúsculos en el área rectal y causar hemorroides. El esforzar también aumenta la presión alrededor del cerebro, aumentando el riesgo de otra hemorragia. Usted puede tomar un laxante para mantener sus excretas suaves y regulares.

Sexualidad

Cambios físicos afectando la sexualidad, las relaciones sexuales y la reproducción pueden ocurrir como resultado de la quimioterapia. Las mujeres pueden notar un cambio en su ciclo menstrual, incluyendo la ausencia de períodos menstruales. Lubricación vaginal disminuida puede causar malestar durante las relaciones sexuales, pero puede ser prevenida usando un lubricante soluble en agua (jalea de K-Y). Las cuentas de la esperma en hombres pueden ser disminuidas debido al tratamiento. Éstos y otros efectos secundarios varían con diversas drogas de la quimioterapia. Por lo tanto, es importante discutir esto con su doctor o enfermera. Algunas preguntas que usted pueda preguntar incluyen:

  • ¿Qué cambios físicos experimentaré de la quimioterapia que pueda afectar mi sexualidad?
  • ¿Hay restricciones en la actividad sexual durante o después del tratamiento?
  • ¿Puede este tratamiento causar infertilidad?
  • ¿Usted tiene sugerencias que realcen la comodidad durante las relaciones sexuales?

Puede ser difícil al principio discutir este asunto íntimo con extraños, pero compartir sus preguntas y sensaciones con un profesional del cuidado médico puede ser beneficioso en mantener una actitud positiva hacia la sexualidad y relaciones sexuales durante y después del tratamiento del cáncer.

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