Exámenes de detección temprana para el cáncer: Los fundamentos

Lara Bonner Millar, MD
The Abramson Cancer Center of the University of Pennsylvania
Ultima Vez Modificado: 14 de octubre del 2010

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¿Qué es un examen de detección temprana?
Los exámenes de detección temprana para el cáncer buscan el cáncer antes de que una persona tenga cualquier síntoma. Cuando tejido fino anormal o cáncer se encuentra temprano, puede ser más fácil de tratarlo o curarlo. Para el momento en cual aparezcan los síntomas, el cáncer puede estar avanzado y podría ser más duro de tratarlo o curarlo.
¿Por qué hacer un examen de detección temprana?
Los exámenes de detección temprana se utilizan para los tipos de cáncer que son relativamente comunes en la población; esto significa que la enfermedad tiene una tarifa de incidencia alta. Los exámenes de detección temprana también se utilizan para las enfermedades donde hay tratamientos eficaces disponibles. Para las condiciones donde no hay tratamiento eficaz sabido, los exámenes de detección temprana son de uso limitado. Cuando su doctor sugiere un examen de detección temprana, no significa necesariamente que el o ella cree que usted tiene cáncer. Los exámenes de detección temprana detectan la posibilidad de que el cáncer está presente antes de que usted tenga síntomas.
Hay diversas clases de pruebas de detección temprana.
Los exámenes de detección temprana incluyen los siguientes:
  • Examen físico: Un examen del cuerpo entero para comprobar muestras generales de salud, incluyendo la comprobación para saber si hay muestras de alguna enfermedad. Un ejemplo es un examen del seno hecho para detectar bultos o masas en el seno.
  • Pruebas de laboratorio: Muestras del tejido fino, de la sangre, de la orina, o de otras sustancias en el cuerpo. Por ejemplo, un análisis de sangre que mide el AEP (antígeno específico de la próstata) se utiliza para detectar el cáncer de la próstata
  • Procedimientos de proyección de imagen: Toma imágenes de áreas dentro del cuerpo, tal como una colonoscopia, un examen de detección temprana para el cáncer del colon.
¿Qué hace algo un buen examen de detección temprana?
Un buen examen de detección temprana es una prueba segura.
Un examen físico, una prueba de laboratorio, y la toma de imágenes típicamente posan un riesgo muy pequeño a los pacientes. Cuanto más invasora la prueba, más alto es el riesgo.
Un buen examen de detección temprana da resultados útiles.
Esto significa que la prueba debe encontrar confiablemente la enfermedad cuando está presente en el paciente y no encontrar ninguna enfermedad si no está presente. . Una prueba falsa-positiva ocurre cuando los resultados de la prueba aparecen ser anormales aun cuando no hay realmente algún cáncer. Una prueba falsa-negativa es cuando los resultados de la prueba no demuestran ningún cáncer cuando realmente hay cáncer. No hay prueba perfecta: una prueba perfecta daría solamente resultados verdaderos negativos y verdaderos positivos, pero un buen examen de detección temprana debe tener un índice aceptable bajo de resultados falso-positivos y falso-negativos. Los resultados falso-positivos pueden crear tensión indebida y pueden conducir a otra prueba innecesaria. Los resultados falso-negativos pueden retrasar el tratamiento.
La terminología usada para describir la utilidad de una prueba es: sensibilidad y especificidad, que son descritas más abajo.
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La sensibilidad es el “índice verdadero positivo.” Cuanto más cercana la sensibilidad sea a 100%, cuanto más probable de que un resultado positivo signifique que el paciente realmente tiene una enfermedad. Para calcular la sensibilidad, utilice la formula a/(a+c), donde el número “a” es el numero de verdaderos positivos y “c” es el número de falsos negativos.
La especificidad es el “índice de verdadero negativo.” Cuanto más cercana la especificidad sea a 100%, cuanto más probable de que un resultado negativo signifique que el paciente realmente esté libre de enfermedad. La especificidad se puede calcular con la fórmula d/(b+ d) donde “d” es el número de verdaderos negativos y “b” es el número de falsos positivos.
Los mejores exámenes de detección temprana tienen alta sensibilidad y alta especificidad.
Exámenes de detección temprana recomendados para el público en general (Basado en la historia personal y los antecedentes familiares, su doctor puede tener otras recomendaciones para usted.)
Cáncer del seno
Mientras las mujeres van envejeciendo, sus riesgos de desarrollar el cáncer del seno aumentan. Un mamograma es una prueba de radiografía que puede encontrar un cáncer del seno cuando es demasiado pequeño para ser palpado. La mayoría de los cánceres del seno tienen una ocasión más alta de la curación si están detectados y tratados temprano. Hay discusión sobre la edad a la cual comenzar la mamografía de detección temprana, sin embargo, la mayoría recomienda un mamograma cada 1 a 2 años comenzando a la edad de 40 o 50 años.
Cáncer de la cerviz
Las mujeres que están sexualmente activas están a riesgo para el cáncer de la cerviz. Una prueba de Papanicolaou utiliza un cepillo pequeño para muestrear las células de la cerviz, que entonces se examinan debajo de un microscopio. Los borrones de transferencia de Papanicolaou pueden encontrar el cáncer y los cambios precancerosos de la cerviz temprano, cuando hay una ocasión más alta de la curación. Esta prueba se puede también combinar con una prueba para VPH (un virus sabido de causar el cáncer cervical) en mujeres sobre los 30 años de edad.
Las mujeres deben tener una prueba de Papanicolaou comenzando a la edad de 21, o no más antes de tres años después de la primera cópula sexual. La prueba de Papanicolaou se debe hacer cada 1-2 años; para las mujeres sobre 30 años quiénes han tenido tres pruebas de Papanicolaou normales consecutivas, la prueba se puede extender a cada tres años. Las mujeres de 70 años y más quiénes tienen y han tenido pruebas de Papanicolaou regulares, normales deben discutir con sus doctores cuantas veces se deben hacer la prueba Papanicolaou. Las mujeres con ciertos factores de riesgo pueden necesitar este examen de detección temprana más frecuente, incluyendo las que tengan VIH, son inmunosuprimidas, fueron expuestas al dietilstilbestrol (el DES) en el útero, o se han tratado para el neoplasia intraepitelial cervical (CIN) 2, CIN 3, o cáncer cervical.
Cáncer del colon
Detección temprana para el cáncer del colon se recomienda empezando a la edad de 50.
Análisis de sangre oculta fecal - Las muestras de la excreta se llevan para exanimación de cantidades pequeñas de sangre en la excreta. Hay muchas condiciones y medicaciones, que pueden dar un resultado positivo, por lo tanto, en lugar de esta prueba, un doctor puede recomendar una sigmoidoscopia o colonoscopia. Esta prueba sola no es un substituto eficaz para la sigmoidoscopía o colonoscopia y se utiliza lo más mejor posible conjuntamente con estas pruebas.
Sigmoidoscopia o Colonoscopia - Estas pruebas examinan dentro del recto y colon usando un tubo pequeño, con luz. Las biopsias pueden ser tomadas si hay algunas áreas que se ven anormales y los pólipos potencialmente precancerosos pueden ser extirpados. Estas pruebas son más invasoras que el análisis de sangre oculta fecal, pero son más sensibles y específicas. Se recomiendan una vez cada 5 a 10 años, o con más frecuencia si usted tiene antecedentes familiares del cáncer del colon e historia personal de pólipos anormales.
Cáncer de la próstata
El cáncer de la próstata es más común en hombres en la edad sobre los 50 años, en afro-americanos, y en hombres con antecedentes familiares del cáncer de la próstata. Los exámenes de detección temprana incluyen un examen rectal digital para sentir por nódulos en la próstata, y análisis de sangre de APE (antígeno prostático específico) para ayudar a detectar el cáncer de la próstata. Hay debate sobre si la investigación rutinaria se debe recomendar a la población en general, y si es así, a qué edad debe comenzar, así que discuta esto con su doctor.
Las limitaciones de las pruebas de detección temprana
Desafortunadamente, no cada tipo de cáncer tiene un buen examen de detección temprana. Algunos ejemplos se repasan abajo.
Marcadores tumorales, las sustancias secretadas en la circulación sanguínea por ciertos tumores, tienen un papel muy limitado en la detección del cáncer. En el cáncer ovárico, encuentran a muchas mujeres de tener un nivel elevado del marcador tumoral CA-125. Así pues, ¿por qué no comprobamos el CA-125 en todas las mujeres? El CA-125 puede no conducir a la diagnosis temprana porque no es sensible o específico para el cáncer ovárico. Puede ser expresado en un número de cánceres no-ginecológicos (por ejemplo, páncreas, seno, colon, pulmón) y ginecológicos (por ejemplo, endometrio, tubo de Falopio), así como en condiciones benignas tales como endometriosis y embarazo. Sin embargo, en casos de cáncer ovárico donde se eleva el CA-125, puede ser utilizado clínicamente después de la diagnosis para determinar la respuesta al tratamiento y para detectar la recurrencia. Los investigadores continúan estudiando las mejores aplicaciones para el CA-125.
En el cáncer del pulmón, ha habido estudios de investigación usando la radiografía rutinaria tal como radiografías del pecho o exploraciones de TC. La investigación con la citología del esputo (que toma una muestra de la mucosa de los pulmones que se examina para las células de cáncer) también se ha hecho. Mientras que estas pruebas pueden detectar el cáncer del pulmón, no se han demostrado bajar los índices de mortalidad del cáncer del pulmón. Todavía estamos evaluando para ver si hay otros exámenes de detección temprana que se puedan utilizar en el cáncer del pulmón. Por ejemplo, la detección temprana con exploraciones helicoidales de TC con respecto a la detección  básica de radiografía se está estudiando en un estudio clínico llamado Estudio nacional de la detección temprana del pulmón.
Conclusión
Si las muestras del cáncer se detectan en una examen de detección temprana, pruebas más definitivas y más invasoras de seguimiento se realizan para confirmar la diagnosis. La controversia se presenta cuando no está claro si las ventajas de la detección temprana compensan los riesgos de las pruebas de diagnóstico de seguimiento y de los tratamientos del cáncer. En última instancia, si o no usted tiene un examen de detección temprana particular es algo que usted debe decidir con su doctor después de discutir sus factores de riesgo y preferencias personales.
Referencias
Bach PB, Jett JR, Pastorino U, et al. Computed tomography screening and lung cancer outcomes. JAMA; 2007. 297(9):953-961.
Hogberg T, Kagedal B: Long-term follow-up of ovarian cancer with monthly determinations of serum CA-125. Gynecologic Oncology 46(2): 191-198, 1992.
The Merck Manual Online Medical Library
 Instituto nacional del cáncer
Nelson HD, Tyne K, Naik A, et al. Screening for breast cancer: an update for the U.S. Preventive Services Task Force. Ann Intern Med 2009;151:727-37.
U.S. Preventive Services Task Force. Lung Cancer Screening: Recommendation Statement



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